Een verkeersongeval op de E314 in Zonhoven richting Heerlen heeft zaterdagochtend een bijzonder zware tol geëist. Een BMW reed achteraan in op een rijdende vrachtwagen en vloog meteen in brand. De zeven dodelijke slachtoffers waren tussen de 15 en 23 jaar oud.

Het ongeval gebeurde rond 2 uur. De BMW reed op de E314 richting Heerlen toen hij ter hoogte van Zonhoven om onduidelijke redenen achteraan op een Duitse tankwagen botste. De truck kwam een honderdtal meter verderop tot stilstand. De BMW knalde tegen de vangrail en vatte onmiddellijk vuur op de pechstrook.

De Duitse vrachtwagenchauffeur stapte uit en deed ook enkele andere voertuigen op de E314 stoppen om hulp te bieden. In afwachting van de komst van de brandweer probeerden de trucker en enkele automobilisten het vuur te bestrijden met enkele kleine brandblussers. Veel haalde dat echter niet uit. In enkele seconden tijd stond de BMW volledig in brand.

Toen de brandweer van Genk aankwam, kon voor de inzittenden van de wagen geen hulp meer baten. Een van de mensen die probeerde de brand te blussen was zo zwaar onder de indruk van de feiten dat hij voor controle werd overgebracht naar het ziekenhuis.

'Ze riepen nog om hulp'

Volgens de vrachtwagenchauffeur waren enkele inzittenden van de BMW nog bij bewustzijn toen het vuur uitbrak. 'Het ging razendsnel. We hebben het nog geprobeerd met brandblussers, maar tevergeefs. Je hoorde de inzittenden nog roepen. Het was verschrikkelijk', zegt de 57-jarige man.

De trucker rijdt elke dag via Tienen naar de Antwerpse haven en dan terug richting Duitsland. Hij begrijpt niet hoe het ongeval kon gebeuren. 'Ik had mijn cruisecontrol ingesteld op 85 km/u en reed gewoon rechtdoor. Plots was er een enorme klap en schoot mijn truck naar voren. In mijn achteruitkijkspiegel zag ik dan een brandende auto naast de vangrail.'

Aanvanklijk was er sprake van zes doden, maar de balans liep later op naar zeven slachtoffers. Toen het slachtofferidentificatieteam van de federale politie bezig was met de werkzaamheden in het wrak werd nog een zevende slachtoffer aangetroffen.

Slachtoffers tussen 15 en 23 jaar oud

De zeven slachtoffers van het dramatisch verkeersongeval op de E314 in Zonhoven zaterdagochtend waren tussen de 15 en 23 jaar oud. Het gaat om twee meisjes van 15, één van 16, en drie jongens van 20, 22 en 23 jaar oud.

Zes van hen kwam uit Leopoldsburg, terwijl eentje van Hechtel-Eksel afkomstig is. Ze liepen wel alle zeven school in Leopoldsburg. Dat maakte burgemeester Wouter Beke (CD&V) zaterdagavond bekend.

De identificatie heeft heel wat tijd in beslag genomen omdat de lichamen onherkenbaar waren door de hevige brand. Het was vooral zaak om de juiste identiteit bij het juiste stoffelijke overschot te plaatsen.

Rouwregister

Zondag kunnen nabestaanden en vrienden tussen 10 en 12 uur voor opvang en begeleiding terecht bij Els Poelmans van de lokale politie Kempenland.

Vanaf maandag 10 tot en met vrijdag 14 maart kan iedereen zijn medeleven met de slachtoffers betuigen via het rouwregister, dat tijdens de normale openingsuren ter beschikking ligt in het gemeentehuis. Een online rouwregister om gedachten, herinneringen en woorden van medeleven te delen, is nu al beschikbaar op www.leopoldsburg.be.

Het noodnummer dat zaterdagmorgen in het leven werd geroepen en waarnaar verontruste ouders en families konden bellen, is afgesloten.