Vier Engelse astronomiestudenten hebben dinsdagavond in het sterrenstelsel Messier 82 toevallig een exploderende ster ontdekt. Het gaat om de meest nabije supernova in ruim twintig jaar.

Bij een observatie van het sterrenstelsel Messier 82, in het astronomiewereldje ook wel bekend als het ‘Sigaarstelsel’, ontdekten vier astronomiestudenten van de University of London bij toeval een supernova of exploderende ster. De waarneming werd intussen bevestigd door wetenschappers verbonden aan het California Institute of Technology.

Volgens astronomen gaat het om het om de helderste soort, een type 1A supernova. Die ontstaat wanneer twee sterren rond elkaar draaien, waarbij één van de twee al het materiaal van de andere ster opslurpt. Daardoor dikt de massa in de ene ster gevoelig aan tot een zekere limiet is bereikt. Wanneer dat gebeurt, explodeert de in massa toegenomen ster.

Supernovae zo dichtbij zijn zeldzaamheid

Het is alweer enkele decennia geleden dat een supernova zo dichtbij plaatsvond. In 1987 ontplofte een ster in een ander naburig stelstel, de Grote Magelhaense Wolk. Aan het begin van de jaren negentig vond een supernova plaats in Messier 81. Supernovae die zo dichtbij gebeuren, zijn een zeldzaamheid. De ontdekking zorgt dan ook voor flink wat consternatie in astronomiekringen. Wetenschappers hopen veel op te steken van deze ‘naburige’ exploderende ster.

Sinds dinsdag is de supernova flink toegenomen in helderheid. U kunt ze waarnemen tussen de sterrenbeelden Kleine en Grote Beer. Momenteel is de ontplofte ster nog niet waarneembaar met het blote oog, maar als ze zo in helderheid blijft toenemen bestaat de kans dat ze binnenkort te bekijken valt met de verrekijker.