Maandagochtend gaat op 800 miljoen kilometer van de aarde een wekker af. Die moet de Europese ruimtesonde Rosetta na bijna drie jaar uit haar slaapmodus halen. Voor de missiebegeleiders wordt het een nagelbijtende dag. Ze verwachten het eerste signaal van de sonde pas tegen de avond.

De ruimtesonde Rosetta van het  European Space Agency (ESA) is tien jaar geleden gelanceerd en heeft de laatste drie jaar in een 'winterslaap' doorgebracht. Met de sonde hoopt de ESA op een primeur in de ruimteverkenning. De miljardenmachine zal een komeet bijbenen en de lander Philae op het oppervlak ervan werpen.

Door de komeet  67P/Churyumov-Gerasimenko te bestuderen, hopen de wetenschappers meer te weten te komen over de oorsprong van het zonnestelsel. De aanwezigheid van ijs of sporen van organische stoffen kunnen andere mysteries verduidelijken, zoals hoe er water op aarde is gekomen en hoe leven is begonnen. Binnen enkele maanden zal Rosetta de komeet bereiken en de landing op de komeet is in november gepland.

Maar eerst moet de sonde ontwaken. Sinds juni 2011 heeft de ESA door de slaapmodus niets meer vernomen van zijn sonde. De functie was ingebouwd omdat de zonnepanelen van de sonde niet genoeg zonlicht meer kregen om energie op te wekken. De computer van Rosetta is geprogrammeerd om op 20 januari weer met de aarde contact te leggen, maar het opstarten en oriënteren van het toestel zal enkele uren duren.

Dat is zenuwslopend voor de wetenschappers die de missie coördineren. Eens de Rosetta is opgestart, zal het signaal zo'n 45 minuten onderweg zijn. Het eerste signaal wordt tussen 17.30 en 18.30 uur GMT verwacht. 'Het is een beetje zoals een tiener die wakker wordt', legt wetenschapper Matt Taylor uit. 'Het duurt even om uit bed te geraken.'

De ESA brengt morgen op zijn website een liveverslag van het hele gebeuren. De sonde heeft ook haar eigen Twitteraccount, met als laatste update op 3 december: 'Still sleeping.'