Japanse soldaat die tot 1974 doorvocht overleden
Hiroo Onoda tijdens een persconferentie in 1996 Foto: AP

Een vroegere Japanse soldaat die zich bijna dertig jaar op de Filipijnen had verscholen zonder te weten dat de Tweede Wereldoorlog voorbij was is op 91-jarige leeftijd overleden, zo heeft zijn familie vrijdag bekendgemaakt.

Hiroo Onoda overleed donderdag aan een hartstilstand in een ziekenhuis in Tokio.

De vroegere officier van de keizerlijke inlichtingendienst en specialist in guerrillatechnieken kreeg een heldenverwelkoming toen hij in maart 1974 naar Japan terugkeerde. Een ontdekkingsreiziger had hem per toeval gevonden in de jungle van het noordwestelijke Filipijnse eiland Lubang waarnaar hij in 1944 was gestuurd en waar hij onwetend was over de afloop van de Tweede Wereldoorlog. Hij wilde pas tevoorschijn komen nadat Tokio een vroegere overste naar hem had gestuurd om hem uit de legerdienst te ontslaan en hem te bevelen de wapens neer te leggen.

Nooit overgeven

De man had immers in 1944 het devies gekregen zich nooit over te geven en vol te houden tot er versterking kwam. Ook drie andere soldaten volgden zijn voorbeeld.

Een van de drie overleed, een andere keerde naar Japan terug. Tokio en Manilla speurden tien jaar vruchteloos de twee anderen op. In 1959 achtten beide landen het tweetal dood.

Maar het duo dook in 1972 op bij een aanval op Filipijnse troepen. Onada ontkwam, zijn makker verloor het leven.

In 1975 trok Onoda naar Brazilië om een boerderij te leiden. Vanaf 1984 startte hij doorheen Japan een netwerk van privéscholen op.

In 1996 keerde de veteraan voor het eerst in 22 jaar naar Lubang terug.