Onderzoekers uit Gent, Leuven, Brussel en Nijmegen werken aan een sensor die het mogelijk maakt om te controleren of levensmiddelen verpakt onder beschermende atmosfeer nog vers zijn, zonder de verpakking te openen. De sensor, die in het verpakkingsmateriaal wordt ingebouwd en over vijf jaar in supermarkten verwacht wordt, zal ook lekken kunnen opsporen.

‘De CheckPack-sensor moet het mogelijk maken om in elke fase van de distributieketen - vanaf het verpakkingsproces tot in de koelkast - de producent, distributeur of consument ogenblikkelijk informatie te bezorgen over de kwaliteit van een verpakt levensmiddel en de toestand van een verpakking’, verduidelijkt Annick Verween van de Vakgroep Voedselveiligheid en Voedselkwaliteit (UGent).

‘De CheckPack-sensor zal toelaten om beschadigde verpakkingen of levensmiddelen die al bedorven zijn vóór de theoretische houdbaarheidsdatum op te sporen en uit de distributieketen te halen. Omgekeerd zullen levensmiddelen waarvan de theoretische houdbaarheidsdatum overschreden is maar nog niet bedorven zijn, toch nog verkocht kunnen worden.’

Infrarood

De ultradunne bovenlaag van de sensor bevat gevoelige materialen die de sensor laten reageren met een aantal specifieke componenten die in het levensmiddel geproduceerd worden tijdens de bederfprocessen. Met een infraroodbelichting aan de buitenkant van de verpakking kan de verandering worden gemeten.

In eerste instantie wordt gewerkt rond analyse van vlees- en visproducten, later zullen de concepten worden vertaald naar andere levensmiddelen (fruit en groenten, biscuiterie, etc) en uiteindelijk ook naar andere industrieën (farmaceutische, cosmetische, etc).

Het ontwikkelen van intelligente voedingsverpakking is maar één van de technologieën of voedingsproducten waarin geïnvesteerd wordt. Het toepassingsgericht onderzoek wordt door het agentschap voor Innovatie door Wetenschap en Technologie (IWT) met 2,6 miljoen euro gesteund.