Twee miljoen moslims maken zich op voor bedevaart naar Mekka
Mekka Foto: AFP

Twee miljoen moslims hebben zich zondag verzameld in Mina, niet ver van Mekka, voor de start van de hadj, de jaarlijkse bedevaart. In Mina zelf kwamen de pelgrims bijeen om te bidden en uit te rusten. Onder de aanwezigen bevinden zich onder andere de Turkse en Soedanese presidenten Abdullah Gül en Omar al-Bashir.

Een elektrische trein die recentelijk in dienst werd genomen moet volgens de autoriteiten zo’n 400.000 pelgrims vervoeren die deel zullen nemen aan de grootste jaarlijkse spirituele bijeenkomst in de wereld.

Saoedi-Arabië heeft meer dan 100.000 soldaten en politieagenten ingezet om de veiligheid van de pelgrims te verzekeren en elke politieke manifestatie tijdens de hadj te verhinderen. Ook de gezondheidsdiensten en civiele bescherming verkeren in hoge staat van paraatheid opdat de pelgrims, waarvan er 1,4 miljoen uit het buitenland komen, in de beste omstandigheden de religieuze rituelen kunnen uitoefenen.

Ryad heeft dit jaar het toegelaten aantal pelgrims uit andere landen met 20 procent verminderd en het aantal toegelaten pelgrims uit Saoedi-Arabië met 50 procent omwille van het dodelijke MERS-coronavirus. De met het Sars-virus verwante verwekker MERS-CoV (Middle East Respiratory Syndrome Coronavirus) veroorzaakt griepachtige symptomen. Het kan ook tot nierfalen en zware longontstekingen leiden. Wereldwijd heeft het virus al aan 60 mensen het leven gekost. De golfstaten en in het bijzonder Saoedi-Arabië zijn zwaarder door het virus getroffen dan andere gebieden, en tekenden al 51 sterfgevallen op.

De woordvoerder van het Saoedische ministerie van Gezondheid Khaled al-Merghalani verklaarde zondag tijdens een persconferentie dat er nog geen enkele besmetting met het virus is vastgesteld onder de pelgrims.

De hadj is een van de vijf pijlers van de islam die elke gelovige minstens één keer in zijn leven moet volbrengen, als hij daar tenminste de middelen voor heeft.