Bulgaarse 'opdrachtgever' van moord op cafébaas wraakt assisenvoorzitter
Bernard Verstraete werd vermoedelijk om het leven gebracht door een Bulgaar die ingehuurd werd door Tonislav Tonkov.

De verdediging van een Bulgaarse man die beschouwd wordt als de opdrachtgever van de moord op een 34-jarige cafébaas in 2009 in Gent, heeft een wrakingsverzoek ingediend tegen assisenvoorzitter Bart Meganck. Dat bleek donderdagvoormiddag op de preliminaire zitting van het hof van assisen in Gent.

Op 14 september 2009 werd het lichaam van Bernard Verstraete teruggevonden aan het Godshuishammeke in Gent. De 34-jarige man was met verschillende messteken om het leven gebracht. Het onderzoek leidde uiteindelijk tot de uitlevering en aanhouding van twee Bulgaren. Het gaat om Tonislav Tonkov en Nikolay Ivanov. De tweede heeft bekend dat hij Verstraete met verschillende messteken vermoordde en heeft verklaard dat hij in opdracht van Tonkov handelde.

Het assisenproces moest normaal op 25 januari starten. Walter Van Steenbrugge trok zich echter terug als advocaat van Tonkov omdat zijn cliënt geen eerlijk proces zou krijgen. Tonkov bleek toen ook spoorloos. Het Fast-team van de federale politie kon hem later in Bulgarije oppakken, en de man werd uitgeleverd. Via de Gentse balie kreeg Tonkov advocaat Frank Scheerlinck toegewezen, waarna de start van het proces werd uitgesteld tot 13 mei.

Tonkov besliste echter onlangs om Scheerlinck te vervangen door advocaat Frédéric Thibaut. Die heeft nu een verzoek tot wraking ingediend. Voorzitter Bart Meganck trekt zich niet vrijwillig terug, waardoor het Hof van Cassatie binnen de acht dagen moet beslissen of hij vervangen wordt.

De verdediging dient het wrakingsverzoek in omdat Meganck niet onpartijdig zou kunnen oordelen over de vraag om drie leden van het openbaar ministerie op te roepen als getuige op het assisenproces. Tonkov werd in november vorig jaar door de Gentse correctionele rechtbank veroordeeld voor de oplichting van achttien mensen, waaronder Verstraete, voor een bedrag van meer dan 100.000 euro. Van Steenbrugge had de rechtbank toen gevraagd om zich onbevoegd te verklaren, omdat de zaak zou gevoegd moeten worden bij de assisenzaak. De correctionele rechtbank oordeelde echter dat de oplichting los stond van de moord en veroordeelde Tonkov tot dertig maanden cel, waarvan de helft met uitstel.

Van Steenbrugge vroeg daarop aan voorzitter Meganck om de openbare aanklager in de correctionele zaak op te roepen als getuige voor het hof van assisen. Meganck ging daar niet op in en Van Steenbrugge trok zich terug als advocaat. Thibaut vraagt nu op zijn beurt om drie leden van het openbaar ministerie, onder wie procureur des konings Johan Sabbe, op te roepen als getuige. De verdediging meent dat Meganck daar niet kan over oordelen, omdat hij het eerste verzoek van Van Steenbrugge al afwees.

Het Hof van Cassatie spreekt zich binnen de acht dagen uit. De preliminaire zitting werd uitgesteld tot 18 april om 11 uur. De hele procedureslag is een klap in het gezicht van de nabestaanden van de slachtoffers, stellen de burgerlijke partijen.