BRUSSEL - Zaterdag sluit Marks&Spencer definitief zijn deuren in België. De 265 werknemers die de Britse keten tewerkstelde in zijn winkels in Brussel, Antwerpen, Luik en Wijnegem verliezen hierdoor hun baan.
Het Britse M&S zette 26 jaar geleden - in 1975 - zijn eerste stappen op het Europese continent. 'De keten had toen al een winkel in Canada. Brussel en Parijs waren echter de eerste vestigingen op het Europese vasteland', aldus Marc Bauwens, European Manager van M&S.

In 1983 opent M&S een tweede winkel in België, op de Antwerpse Meir. In 1991 en 1997 volgden de vestigingen in Luik en in het Wijnegem-shoppingcenter.

Op 29 maart 2001 kondigde M&S, met aan het hoofd de Belg Luc Vandevelde, aan dat het zijn winkels op het Europese continent zou sluiten. De Britse keten zag zich daartoe genoodzaakt door tegenvallende cijfers. In het boekjaar 2000-2001 zag M&S zijn omzet met 2,6 procent teruglopen tot 8,1 miljard pond (13,45 miljard euro). Vooral de verkoop van kledij viel tegen. De winst daalde voor de derde opeenvolgende keer met 7 procent naar 480,9 miljoen pond (798 miljoen euro).

In België leed M&S het afgelopen boekjaar 312 miljoen frank (7,73 miljoen euro) verlies. Een jaar eerder bedroeg het verlies nog 211 miljoen frank (5,23 miljoen euro). Over 4 jaar bedraagt het gecumuleerd verlies van de Belgische vestigingen meer dan driekwart miljard frank.

In totaal bezat M&S 38 winkels in Europa. De 18 winkels in Frankrijk werden in oktober overgenomen door Galeries Lafayette. De vestigingen in Spanje - 9 in totaal - werden in november verkocht aan de Spaanse distributiegroep El Corte Ingles. De winkels in België, Luxemburg (1), Duitsland (2) en Nederland (2) vonden geen overnemers en sluiten de deuren op zaterdag 22 december.

'De sfeer vandaag is erg triest', aldus Bauwens. De winkels lopen langzaam leeg, enkel voedingsproducten worden nog aangevuld in de rekken.

In oktober 2001 bereikten directie en vakbonden van M&S in België een sociaal akkoord. Dat voorziet onder meer in een motivatie- en vertrekpremie en een extra maandloon per anciënniteitsjaar (maximum 16 jaar).

In november werden de gebouwen aan de Brusselse Nieuwstraat en de Meir verkocht aan het Nederlandse immobiliënbedrijf Prowinko.