WASHINGTON - Yasser Arafat moet de komende weken bewijzen dat zijn harde woorden aan het adres van de Palestijnse terreurorganisaties meer zijn dan lippendienst aan de internationale gemeenschap. Zoveel is duidelijk na het onderhoud van EU-voorzitter Guy Verhofstadt met de Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken, Colin Powell, in Washington.
De Belgische premier overlegde gisteren met Powell over de recente ontwikkelingen in het Midden-Oosten. De visies van Europa en Amerika lopen daarin steeds verder uiteen. De Europese Unie sprak op de top van Laken opnieuw het vertrouwen uit in Yasser Arafat. De Amerikanen hebben echter steeds minder geduld met de verzwakte Palestijnse president.

Positieve signalen

Verhofstadt ziet enkele positieve signalen. Op lager niveau praten Israëli's en Palestijnen opnieuw met elkaar. De belofte van Arafat om de terreuracties in de kiem te smoren, kan op krediet rekenen bij Powell. 'Wij hebben met belangstelling akte genomen van de speech van Arafat en we moedigen hem aan de maatregelen uit te voeren', zei de Republikeinse minister. Volgens diplomatieke bronnen eist Powell dat Arafat de komende weken minstens tien Palestijnse extremisten laat arresteren.

Optimisme

Het voorzichtige optimisme doet de verhoudingen tussen Europa en de VS goed. Verhofstadt en Powell verklaarden dat beide partijen een 'gemeenschappelijke positie' delen. Een periode van relatieve kalmte in de regio en de arrestatie van Palestijnse terroristen zou een gezamenlijk vredesinitiatief kunnen opstarten. Het Europese voorstel om waarnemers uit derde landen in de regio te installeren viel alvast niet geheel in dovemansoren. 'Als beide partijen overeenkomen dat dit mechanisme een oplossing in de hand kan werken, zullen de VS een bijdrage leveren', beloofde Powell.

Lobby

Toch zitten de EU en de VS nog niet helemaal op dezelfde golflengte. Terwijl de Amerikaan tijdens de persbriefing geen enkele keer over Israël sprak, beklemtoonde Verhofstadt 'de noodzaak op beide partijen druk uit te oefenen'. Binnenskamers zou Powell wel bereidheid getoond hebben om de Israëlische premier Ariel Sharon harder aan te pakken. Waarnemers vrezen evenwel dat de stem van de joodse lobby na de succesvolle campagne tegen het Taliban-regime in Afghanistan meer weerklank zal vinden in Washington. Sindsdien heeft de steun van Arabische landen in de internationale coalitie tegen terrorisme voor de VS immers aan belang verloren.