BUENOS AIRES - Massale protesten tegen het economische beleid, plunderingen en het aftreden van de minister van Financiën hebben Argentinië vandaag op het randje van een economische ondergang gebracht. Zestien mensen kwamen om het leven bij de gewelddadigheden. Voor de tweede achtereenvolgende dag verzamelden demonstranten zich voor het kantoor van de president. De Spaanse premier José Maria Aznar heeft Argentinië humanitaire hulp aangeboden.
Eerder op de dag had minister van Financiën, Domingo Cavallo, die door een groot deel van de bevolking verantwoordelijk wordt gehouden voor de economische crisis, zijn ontslag aangeboden aan president Fernando de la Rua. Volgens het staatspersbureau Telam heeft De la Rua het ontslag van Cavallo aanvaard. Cavallo is dit jaar de derde minister van Financiën die is afgetreden. Demonstarties

Ondanks een samenscholingsverbod verzamelden honderden demonstranten zich voor het regeringsgebouw in het centrum van Buenos Aires. Daar trommelden ze op potten en pannen, zwaaiden met Argentijnse vlaggen scandeerden en antiregeringsleuzen. Hoewel oproerpolitie te paard het plein schoonveegde, bleven woedende Argentijnen zich verzamelen op straathoeken, terwijl automobilisten onophoudelijk toeterden om hun ongenoegen over de regering kenbaar te maken.

Bij eerder rellen zette de oproerpolitie traangas in en schoot met rubberkogels om de orde te herstellen. Het geweld kost al aan zeker zestien mensen het leven en er vielen zeker 150 gewonden. De politie verrichtte 328 arrestaties.

Spanje biedt hulp aan

Spanje maakte vandaag zijn medeleven kenbaar aan president De la Rua en bood humanitaire hulp aan. Regeringswoordvoerder Pio Canabillas zei dat premier Aznar de hele nacht in contact heeft gestaan met de Argentijnse president. Volgens Canabillas heeft Aznar er zijn vertrouwen in uitgesproken dat de situatie in Argentinië zich weer zal normaliseren en De la Rua iedere mogelijk hulp aangeboden.

"Spanje heeft altijd achter het Argentijnse volk gestaan en zal Argentinië altijd blijven steunen", zei Canabillas. Veel Spaanse bedrijven, waaronder de telecomgigant Telefonica, hebben enorme investeringen lopen in Argentinië.

Staat van beleg

Gisteren kondigde De la Rua de staat van beleg af waardoor de regering speciale bevoegdheden krijgt om het geweld aan te pakken. Een regeringswoordvoerder zei dat de uitzonderingstoestand, waarin de grondrechten op vrijheid van vergadering en reizen zijn opgeschort, vooralsnog dertig dagen zal duren.

De maatregel heeft de woede onder de bevolking echter alleen maar aangewakkerd. "We zijn de corruptie, honger en armoede waarin wij moeten leven zat", zei de 75-jarige arts Ana Arce gisteravond voor het parlementsgebouw.

De werkloosheid is opgelopen tot boven de 18 procent en 41 procent van de 36 miljoen inwoners leeft onder de armoedegrens. Het land dat al in moeilijkheden was geraakt door een recessie die vier jaar geleden inzette, dreigt als gevolg van de staatsschuld van 132 miljard dollar definitief te bezwijken.

Plunderingen

Gisteren haalden duizenden Argentijnen supermarkten en andere winkels in zeker zes steden leeg. De actie van armen en werklozen kwam na een weekeinde waarin ook al winkels waren geplunderd en de regering nog meer bezuinigingen afkondigde om de zware economische crisis de baas te worden.