Goede omstandigheden voor landing robotjeep op Mars
De marsjeep, hier nog tijdens een test Foto: REUTERS
De weersomstandigheden in de atmosfeer van Mars zijn gunstig voor de landing van de Amerikaanse robotjeep Curiosity, zo heeft de NASA zaterdagavond meegedeeld.

"Mars is ons sympathiek (gezind), wij zullen zondag (Amerikaanse tijd) goede omstandigheden hebben", zei Ashwin Vasavada, één van de wetenschappers van het project MSL (Mars Science Laboratory) op een persconferentie die op NASA TV te volgen was.
De Curiosity moet maandag na een vlucht van acht maanden om 07.31 uur Belgische tijd neerstrijken in de Galekrater op de Rode Planeet.

In tegenstelling tot de landing van vroegere robots zoals de Spirit en Opportunity komt er bij de landing geen luchtkussen aan te pas. Onder andere met een valscherm, stuurraketjes en een kraan moet de Curiosity zeven minuten na de duik in de Martiaanse atmosfeer op de grond staan.

De zeswielige jeep ter grootte van een kleine auto kost volgens het Duitse persbureau DPA ongeveer 1,9 miljard en volgens het Franse persbureau AFP 2,5 miljard dollar. Het is meteen de duurste Marsjeep van de NASA ooit. De robot beschikt over een gesofisticeerd systeem voor de analyse van stenen en de bodem van Mars, in de zoektocht naar tekenen van leven op onze buurplaneet.

De landingsplaats is één van de diepste op Mars. Wetenschappers vermoeden dat er in de krater ooit water heeft gevloeid. De missie op de planeet zelf duurt twee jaar.

Europa helpt mee

De succesrijke Europese Marsverkenner Mars Express helpt maandag niet alleen bij de riskante landing van de Amerikaanse Curiosity, maar definieerde ook mee de landingsplaats, zo heeft het Europese Ruimtevaartbureau ESA zondag getwitterd.

Aanvankelijk was het landingsgebied in de Galekrater een ellipsvormig terrein van 20 op 25 km. Dat doelgebied was al aanzienlijk kleiner dan bij vorige landingsmissies op de Rode Planeet.

Maar onder meer dankzij een camera op de Mars Express vernauwde die ellips naar 20 op 7 km. Daardoor verschuift de landingsplaats dichterbij een berg in de 154 km wijde krater. Die Mount Sharp steekt 5 km boven het krateroppervlak uit en is de primaire bestemming voor de gesofisticeerde jeep.

De Mars Express zal ook de duik in de atmosfeer, de afdaling en het neerstrijken van de Curiosity volgen, aldus ESA.