De Britse aartsbisschop van Canterbury, het hoofd van de Anglicaanse kerk wereldwijd, treedt eind dit jaar af. Rowan Williams heeft een functie aanvaard aan de universiteit van Cambridge.

De 61-jarige Williams wordt in 2013 de nieuwe 'master' van Magdalene College, een van de campussen van de universiteit van Cambridge. Hij noemde zijn leiderschap over de 77 miljoen gelovigen tellende Anglicaanse gemeenschap 'een groot privilege'.

De rol van de aartsbisschop van Canterbury is in de Anglicaanse kerk een zeer belangrijke. Hij geldt als de sturende factor in de Church of England en de geestelijk leider van de Anglicaanse kerk in Groot-Brittannië en daarbuiten.

Williams werd in 2002 aangesteld als de 104de aartsbisschop van Canterbury, maar heeft er al een 20-jarige carrière als bisschop op zitten. In 1991 werd hij bisschop van Monmouth, in 1991 werd hij gekozen als aartsbisschop van Wales.

Straks eerste zwarte aartsbisschop van Canterbury?

Het vertrek van Williams komt er na spanningen binnen de Anglicaanse gemeenschap over homoseksualiteit en vrouwelijke priesters en bisschoppen. 

De Crown Nominations Commission (CNC), die Britse bisschoppen en aartsbisschoppen aanduidt, zal 'te zijner tijd' een opvolger selecteren. 'Het is een job die immens veel vraagt, en ik hoop dat mijn opvolger de de bouw van een os heeft en de huid van een neushoorn', aldus Williams.

John Sentamu, de aartsbisschop van York, wordt algemeen beschouwd als de grootste kanshebber om Williams op te volgen. Hij zou de eerste zwarte aartbisschop van Canterbury zijn, mocht hij gekozen worden.