Gianni Meersman heeft de vierde rit in Parijs-Nice gewonnen na een indrukwekkende sprint. Meteen de tweede zege van het prille seizoen voor de nieuwkomer bij Lotto-Belisol, na zijn zege in de openingsetappe van de Ronde van de Algarve.

'Ik ben heel blij met deze zege', aldus de 26-jarige West-Vlaming. 'Ik voel me heel goed en krijg ook het volle vertrouwen van de ploeg. Ik heb eindelijk eens een goede winter achter de rug, zonder rugproblemen of perikelen met mijn linkerbeen, en dat zich dat ook vertaalt in resultaten maakt me héél blij.'

De dag voordien moest Meersman nog zijn meerdere erkennen in Alejandro Valverde en Simon Gerrans maar nu finishte de Spanjaard pas als achtste.

'Die derde plaats heeft me gesterkt in mijn geloof dat ik een rit kon winnen. Rodez leek me een ideale aankomst. Minder steil dan Lac de Vassivière en dus minder geschikt voor de specialisten waar ik het dinsdag nog tegen moest afleggen. Het plaatje klopte perfect zoals het eerder dit jaar ook al klopte in de Ronde van de Algarve, ook al met een vergelijkbare aankomst.'

'Vandaag was ik inderdaad sneller. Na een rondpunt op 200 meter van de streep zat ik nog in vijfde, zesde positie. Het was alleen zaak om het hoofd koel te houden. Daarna was het wachten en wachten tot op het juiste moment om eruit te komen.'

'Twee jaar verloren'

Zo ziet het ernaar uit dat de echte Meersman eindelijk opgestaan is. Die Meersman die bij zijn profdebuut in 2007 meteen een rit won in de Ronde van Georgia en een in de Ronde van Oostenrijk en daar in 2008 een mooi ritsucces in de Ronde van Wallonië aan toevoegde.

'Maar toen kwamen allerhande problemen de kop opsteken', aldus Meersman. 'Twee jaar heb ik verloren. Toen ik de voorbije winter niet een keer tegenslag kreeg, wist ik dat ik voor een goed seizoen stond. Schrijf me maar op voor de Ardense klassiekers en de Amstel Gold Race.'