PROFIEL. Bert De Graeve: BV moet saneren
Foto: photo news
Bert De Graeve moet het mes zetten in Bekaert. Na de sterke groei van Bekaert in het vorige decennium moet hij zich nu bewijzen als saneerder.

De Graeve werd in 1955 geboren in Avelgem, dicht in de buurt van de hoofdzetel van Bekaert te Zwevegem. Hij werd echter vooral in het Gentse gevormd, waar hij zowel middelbare school liep als aan de universiteit afstuurde.

Na een carrière bij Alcatal kwam hij in 1996 als buitenstaander aan het hoofd van de toenmalige BRTN. Zijn opdracht was om de sterk gepolitiseerde organisatie om te bouwen tot een modern overheidsbedrijf. Hij slaagde er zo in om de VRT uit de schaduw van VTM te halen. 

Hij bleef echter bewust uit de schijnwerpers, waarna Tom Lenaerts en Bart De Pauw van het programma Schalkse Ruiters hem een heel seizoen lang als centrale gast vroegen. Uiteindelijk maakte hij slechts een korte verschijning in de slotaflevering, maar De Graeve verwierf er wel definitief een BV-status mee. 

In 2002 verliet hij de openbare omroep voor een carrière als financieel directeur bij Bekaert. Bij het nog sterk familiaal verankerde Bekaert kwam hij terecht in een bedrijf dat al volop bezig was het zwaartepunt van zijn activiteiten te verleggen naar vooral China. Dat land kende De Graeve al goed, van toen hij er in dienst van Alcatel enige tijd werkte.

De Graeve leek van bij het begin voorbestemd voor de topfunctie bij Bekaert. In 2006 was het zover, en klom hij op tot CEO. Onder zijn leiding groeide het bedrijf nog fors. Zelfs in het crisisjaar 2009 presteerde het bedrijf stevig, wat hem de titel van manager van het jaar 2009 opleverde. 2010 werd nog beter: de beurskoers van het aandeel verdubbelde, en in Shanghai kreeg hij de titel van ereburger van de stad.

Vorig jaar kantelde zijn geluk. De markt voor zonnepanelen begon te slabakken, wat Bekaert als toeleverancier al in de problemen bracht. In een interview gaf hij vorige lente al aan dat hij een volledig vertrek van Bekaert uit ons land niet kon uitsluiten. Het zorgde voor een politieke storm. Na een gesprek met Vlaams minister-president Kris Peeters ging het stof liggen, maar het imago van wonderboy voor Bekaert liep wel ernstige schade op.

Korte tijd later zag De Graeve wel nog signalen dat de situatie voor de staaldraadproducent aan het verbeteren was, maar dat kon toch niet verhinderen dat hij nu een pijnlijke besparingoperatie moet doorvoeren in de bakermat van de Bekaert-groep.