The new coke: een onamerikaans slecht idee
Foto: rr
Hoe verbeter je een product dat eigenlijk op punt staat? Soms is het antwoord: door het niet meer aan te passen. Zelfs Coca-Cola moest dit het tot zijn scha en schande ondervinden met 'The New Coke'. En daar kon zelfs Bill Cosby niets aan veranderen.

Begin de jaren '80  leken de gouden dagen van Coca-Cola voorbij. Het marktaandeel van zo'n 60 procent kort na de oorlog was teruggelopen tot minder dan 25 procent, en concurrent Pepsi leek groter te worden.

Uit een grootschalig onderzoek bleek dat Amerikanen de smaak van Pepsi eigenlijk beter wisten te appreciëren. Dus werd naar de grove middelen gegrepen. Na bijna 100 jaar werd de geheime colaformule ingeruild voor  'the new coke'. De vertrouwde smaak verdween, ten gunste van iets wat meer op Pepsi leek. Een spotje met de toen populaire komiek Bill Cosby moest de bestaande klanten geruststellen, en Pepsi-drinkers overtuigen.



De impact van de hele operatie leek in eerste instantie positief: cola-drinkers zonder vast merk kochten het drankje, en de verkoop steeg tijdelijk met 8 procent. Maar als snel daarna werd het goedje ingeruild voor Pepsi.

Helemaal erg was dat de trouwe drinkers niets moesten weten van een verandering.  'Het is onamerikaans. We hebben oorlogen gevochten om keuzevrijheid te hebben', klonk het uit de mond van jarenlange klant Gaye Mullins. Hij werd er het gezicht van de ontgoochelde consument mee. 

Pepsi kon ondertussen in zijn vuistje lachen. Want eigenlijk gaf Coca-Cola toe dat Pepsi lekkerder was. Dus kregen alle Pepsi-medewerkers een dag vrij als beloning voor het goede werk.

De vernedering was compleet. Minder dan drie maanden na de lancering drongen maatregelen zich op. Het bedrijf besliste om het gezichtsverlies te beperken door de oude smaak  weer op de markt te brengen als 'Coca-Cola classic'.

De mededeling sloeg in als een bom. ABC News onderbrak de programmering om het nieuws in een extra journaal te brengen. En Gaye Mullins, die het consumentenprotest had geleid, kreeg de eerste 'classic' sixpack uit handen van de directie.

Coca-Cola wist door de ingreep de schade wel te beperken. De trouwe kopers vergaven de misstap, en wie dankzij de New Coke toch op Coca-Cola was overschakeld, bleef ook na de terugschakeling naar de 'oude' smaak vaak klant.

De smaak is er dus niet meer, maar de mythe blijft. Zo leidde het tot het ontstaan van de uitdrukking 'the worst idea since the new coke'.

Sommige andere drankproducenten deden een verdienstelijke poging de grens te verleggen. Zo was lanceerde uitgerekend Pepsi begin jaren 90 de 'Crystal Pepsi', een transparante variant. Ook die verdween snel uit de rekken. Maar Pepsi was wel zo slim geweest de bekende smaak niet af te voeren.

Nog dit jaar leek Jupiler zijn New Coke gevonden te hebben  in de vorm van de frisdrank 'Jupiler Force'. Er zijn weliswaar veel bonnen uitgedeeld om de drank te proeven, maar het lijkt onwaarschijnlijk dat iemand de nieuwe variant verkiest boven het echte bier.