De Europese Commissie stelt voor dat Kroatië op 1 juli 2013 tot de Europese Unie toetreedt. Het Balkanland zou daarmee de 28ste lidstaat worden. 'Dit is ook een signaal naar de rest van Zuidoost-Europa', aldus Commissievoorzitter José Manuel Barroso.

Barroso stelt de lidstaten voor de vier laatste hoofdstukken waarover ze met Kroatië onderhandelen met het oog op toetreding tot de EU, definitief af te sluiten. 'Dit maakt de weg vrij voor de toetreding van Kroatië tot de EU', aldus Barroso in een verklaring die vrijdag verspreid werd.

Hij wijst erop dat de Commissie de voorbije jaren 'streng maar eerlijk' onderhandeld heeft met Zagreb. De Kroaten beantwoorden nu aan alle criteria en voorwaarden voor toetreding.

Volgens eurocommissaris voor Justitie Viviane Reding kan de EU de onderhandelingen met Kroatië over toetreding afronden aangezien de gesprekken over de hervorming van de Kroatische rechterlijke macht zijn afgerond. 'Het laatste struikelblok was de rechterlijke macht. Ik dacht vorig jaar niet dat Kroatië de hervormingen kon doorvoeren. Maar in een jaar tijd hebben ze de rechterlijke macht compleet en onomkeerbaar hervormd', zei Reding.

'Uitbreiding werkt'

'Deze belangrijke stap die Kroatië nu neemt', aldus Barroso, 'bewijst dat uitbreiding werkt, dat de EU haar engagementen naleeft en dat structurele Europese hervormingen in de landen lonen'. De Commissievoorzitter hoopt dat Kroatië 'inspiratie geeft aan onze andere partners om hun inspanningen voor hervormingen nieuw leven in te blazen en tot resultaten te komen ten gunste van hun burgers'.

De gesprekken over toetreding tussen de EU en Kroatië begonnen ruim vijf jaar geleden. Kroatië zou na Slovenië het tweede land uit het voormalige Joegoslavië zijn dat toetreedt tot de Europese Unie.

De toetreding van Kroatië moet nog wel goedgekeurd worden door de lidstaten van de EU. Dit kan gebeuren tijdens een bijeenkomst op 24 juni.