De koning van Bahrein, Hamad bin Isa Al Khalifa, heeft dinsdag opdracht gegeven tot de vrijlating van een aantal politieke gevangenen. De monarchie, die zwaar onder vuur ligt, doet hiermee een handreiking aan de actievoerders die al een week lang betogen voor hervormingen. De regering probeert de actievoerders te betrekken bij overleg, in de hoop de protesten in te dammen.

Een leider van de sjiitische oppositie in Bahrein, Abdul Jalil Khalil, noemde de vrijlating van de gevangenen een ’goede stap’ en een ’positief gebaar’. Volgens Khalil kan pas over een dialoog gedacht worden als 25 sjiitische activisten, die terecht staan voor het plannen van aanslagen tegen de regering, worden vrijgelaten.

Hoeveel gevangenen de koning gaat vrijlaten is niet duidelijk. Wel is duidelijk dat een aantal van de activisten op vrije voeten wordt gesteld en dat hun rechtszaak wordt stopgezet.

Twee van de 25 activisten worden bij verstek berecht. Een van hen is oppositieleider Hassan Meshaima, die sinds vorig jaar in zelfverkozen ballingschap in Londen zit. De verwachting is dat Meshaima dinsdag terugkeert naar Bahrein. De aanwezigheid van Meshaima in Bahrein kan de oppositie versterken in haar roep om het aftreden van de gehele koninklijke familie, die al meer dan tweehonderd jaar aan de macht is.

Betogingen  

Het protest lijkt ondertussen onverminderd door te gaan. Meer dan honderdduizend demonstranten zijn dinsdag opnieuw de straten van hoofdstacd Manamah opgegaan om te protesteren tegen de regering. De veiligheidstroepen stelden zich terughoudend op en grepen niet in. Wel cirkelden er helikopters boven de stad.

De betogers droegen de rood-witte vlag van Bahrein en liepen langs de Bahrain Mall en het financiële district van Manamah, symbolen van de voorspoed van het land de afgelopen tien jaar.

De afgelopen week werden demonstraties door de regering hard aangepakt. In totaal vielen volgens de regering zeven doden. De slachtoffers werden door militairen doodgeschoten. Oppositiegroepen meldden dat er acht doden en honderden gewonden zijn gevallen, veel meer dan de 25 gewonden die door de regering worden gemeld.