De Nederlandse wielerformatie Vacansoleil-DCM heeft zaterdag de 27-jarige Italiaanse wielrenner Riccardo Ricco na een gesprek met de renner ontslagen. Ricco heeft volgens de ploegleiding interne regels overtreden, maakte het team van sportdirecteur Hilaire Van der Schueren bekend.

'De Cobra' werd pas afgelopen najaar aangetrokken door de Nederlandse ploeg, maar op 7 februari werd hij opgenomen in een ziekenhuis in het Italiaanse Pavullo waar hij in shocktoestand zou hebben verklaard dat hij zichzelf bloed had toegediend. Vacansoleil-DCM startte, net als de aanklager van het Italiaans Olympisch Comité (CONI), een onderzoek dat leidde tot het op non-actief stellen van de renner, die al een dopingschorsing achter zijn naam had staan.

Vrijdag mocht de gevallen Italiaanse wielergod het ziekenhuis verlaten en bood de ploegleiding van Vacansoleil hem de mogelijkheid aan om zijn visie op de gang van zaken te geven. Naar aanleiding daarvan heeft het team de renner op staande voet ontslagen. Eerder deze week kwam al aan het licht dat de zaak-Ricco de ProTeam-licentie van Vacansoleil in gevaar zou kunnen brengen. Om die reden wordt ook de Spanjaard Ezequiel Mosquera nog een tijdje aan de kant gehouden. Hij werd betrapt op het gebruik van een bloedverdunner die het gebruik van EPO kan maskeren.

Ricco zelf riskeert als recidivist nu een levenslange schorsing en een celstraf die kan oplopen tot drie jaar.

'Carrière is voorbij'

Daan Luijkx, teammanager van Vancansoleil, zit verveeld met de zaak en vraagt zich ook af of hij zichzelf iets moet verwijten. 'We hebben een renner aangetrokken met heel veel talent maar ook met een schorsing achter zijn naam. We hebben hem gezegd dat we hem strak in de gaten zouden houden, maar gaven hem ook de vrijheid zich met eigen mensen te omringen om zo de druk bij hem weg te halen. We dachten dat hij zeker niet opnieuw dezelfde fout zou maken.'

Luijkx heeft naar eigen zeggen een 'slecht gevoel' overgehouden aan de affaire. 'Het is slecht voor de wielersport maar ik maak me vooral zorgen over de persoon Ricco. Hij is 27 jaar, een wereldtalent, maar zijn carrière is voorbij. Dat heeft een gigantische impact op zo'n jongen.'