Lance Armstrong hangt definitief fiets aan de haak
Lance Armstrong Foto: Photonews
Lance Armstrong zet met onmiddellijke ingang een punt achter zijn carrière. Dat maakte de zevenvoudige Tourwinnaar woensdag onverwacht bekend. De Texaan zou normaal nog enkele koersen in eigen land rijden, maar kan zich naar eigen zeggen niet meer opladen voor die wedstrijden.

The Boss maakt vandaag dus vroeger dan gepland een einde aan zijn comeback die in januari 2009 begon. Armstrong had eerder al aangekondigd dat hij zich in 2011 zou beperken tot de Tour Down Under in Australië en enkele wedstrijden op Amerikaanse bodem. De laatste echt grote koers van de wielerlegende zou normaal de Ronde van Californië worden (15 tot 22 mei), maar zover komt het dus niet. De Tour Down Under werd de afscheidswedstrijd van Armstrong.

Al twijfel begin februari
De voorbije dagen was er al twijfel gerezen over de motivatie van de Texaan. De organisatie van de Ronde van Californië liet in het begin van deze maand weten dat Armstrong zijn start nog steeds niet had bevestigd. 'RadioShack moet ons eerstdaags een voorlopige startlijst bezorgen. We zullen zien of Lance daarbij is', vertelde organisator Andrew Messick op 3 februari. De grote Amerikaanse ronde zal het in mei zonder dé publiekstrekker bij uitstek moeten stellen.

Vandaag komt er een definitief einde aan de carrière van de meest succesvolle Tourrenner aller tijden. Met zeven eindoverwinningen in de Ronde van Frankrijk drukte King Lance, met ploegleider Johan Bruyneel aan zijn zijde, het afgelopen decennium als geen ander zijn stempel op het peloton.

Tweede afscheid
Armstrong zwaait vandaag een tweede keer de wielerwereld vaarwel. De nu 39-jarige Armstrong stopte al eens met wielrennen in 2005, maar keerde in 2009 alweer terug. In de Tour eindigde hij dat jaar derde, in 2010 speelde The Boss op geen enkel moment een hoofdrol en eindigde hij slechts 23ste. 'Ik ben zeker toen overklast door de jongere generatie. Als je zeven keer de Tour hebt gewonnen, is het moeilijk om te accepteren dat je ouder wordt en dat je niet meer de dingen kunt die je vroeger wel kon.' En dat had de Amerikaan niet verwacht, gaf hij later toe. 'Maar ik ga geen excuses verzinnen. Ik deed alles wat ik kon... Maar ik heb er geen spijt van, helemaal niet.'

Leven vol dopingbeschuldigingen
Met Lance Armstrong verdwijnt één van de kleurrijkste figuren uit het peloton. Iedereen had een mening over The Boss. De Texaan heeft vele fans, maar ook felle tegenstanders. De dopingbeschuldigingen waren de laatste jaren nooit ver weg. Er hangt Armstrong momenteel nog een rechtszaak boven het hoofd naar aanleiding van nieuwe beschuldigingen van ex-ploeggenoot en dopingzondaar Floyd Landis.

'Ik laat er mijn slaap niet voor. Er zijn mensen aangeduid die het onderzoek volgen. Zelf doe ik er niks aan. Het heeft geen invloed op mijn leven. (keihard) Zero! Ik heb straks bijna twintig jaar als topatleet achter de rug. De helft daarvan in een atmosfeer van achterdocht. Sedert mijn Tourwinst van 1999. Laat ze maar zoeken en onderzoeken. Als je echt iets te verbergen hebt, hou je dat geen tien jaar vol. Niemand is zo slim', weerlegde Armstrong die beschuldigingen in januari in onze krant.

Wat nu?
In datzelfde interview vroegen we Lance ook wat hij zou gaan doen eens hij de fiets aan de kant had gezet. 'Andere jaren kon ik in januari perfect zeggen wat ik zou doen in maart of in mei. Mijn leven had een vaste structuur. Nu niet. Doe ik de Iron Man van Hawaï of doe ik helemaal wat anders? Geen idee. Het is goed om eens uit dat tot het detail geregelde bestaan te stappen. Ik wacht rustig af en jump in. Het enige dat ik weet is dat RadioShack het na twee jaar allicht niet voor bekeken houdt en dat ook ik wel iets zal blijven doen voor de ploeg. Maar wat? Vraag het me dan nog eens, wil je?', sprak de Texaan toen vrijuit.