Het Vaticaan heeft Ierse bisschoppen in 1997 gezegd om verdenkingen van kindermisbruik niet te melden aan de politie. Dat staat in een brief van het Vaticaan uit dat jaar, die in handen is gekomen van de Ierse tv-zender RTE en waarin persbureau AP inzage heeft gehad.

De brief kan leiden tot meer rechtszaken tegen het Vaticaan, dat eerder ontkende betrokken te zijn geweest bij dergelijke doofpotaffaires.

Het Vaticaan beweerde tot dusverre dat het nooit bisschoppen opdracht heeft gegeven bewijzen achter te houden of verdenkingen van misdrijven niet aan de politie te melden. In de brief benadrukt het Vaticaan echter dat de kerk het recht heeft om zelf alle aantijgingen van kindermisbruik te onderzoeken en de strafmaat te bepalen.

Vertegenwoordigers van de katholieke kerk wilden niet reageren op de brief, die RTE naar eigen zeggen heeft ontvangen van een Ierse bisschop.

Volgens mensenrechtenorganisaties toont de brief niet alleen dat het in bescherming nemen van pedofiele priesters werd goedgekeurd door de kerkleiders, maar dat er ook opdracht toe werd gegeven. Dit betekent dat een belangrijk argument van het Vaticaan in een aantal rechtszaken onderuit wordt gehaald. 'De brief is internationaal gezien erg belangrijk, omdat hij laat zien dat het Vaticaan de intentie had te voorkomen dat misbruik werd gemeld aan de autoriteiten', aldus Colm O'Gorman, directeur van de Ierse tak van Amnesty International.