Overstromingen en aardverschuivingen in de Braziliaanse staat Rio de Janeiro hebben volgens de lokale pers aan meer dan 500 mensen het leven gekost. Tientallen mensen worden nog vermist, onder wie drie brandweerlieden wier wagen door een modderstroom werd meegesleurd.

Het noodweer sloeg genadeloos toe, vooral in de arme berggebieden, waar de bevolking in huisjes op de berghellingen woont. In het bergstadje Teresopolis, 65 kilometer ten noorden van de stad Rio de Janeiro, kwamen minstens 175 mensen om.

In het naburige bergstadje Nova Friburgo vielen zeker 201 doden. Onder de doden zijn vier brandweerlieden die hielpen bij de reddingswerkzaamheden. In het eveneens nabijgelegen Petropolis kwamen nog eens 34 mensen om het leven.

Gevreesd wordt dat het dodental verder zal oplopen, vooral in afgelegen valleien en op steile berghellingen waar reddingswerkers nog niet zijn doorgedrongen.

Vele honderden mensen zijn dakloos geraakt, doordat hun houten huisjes wegspoelden, door de modderstromen werden bedolven of volledig instortten. In een etmaal tijd viel in het gebied ruim 26 centimeter regen.

De storm zwakte woensdag af, maar de door water verzadigde grond blijft instabiel en de woongebieden worden nog altijd bedreigd door verdere aardverschuivingen en modderlawines.