In een grote fraudezaak rond het computerbedrijf ATC gaan 35 verdachten vrijuit dankzij verjaring van de feiten. Dat heeft de Gentse correctionele rechtbank beslist.

De zaak gaat terug op een btw-carrousel die de Bijzondere Belastinginspectie in 1995 op het spoor kwam. Twee jaar later viel het gerecht binnen bij ATC in Nevele, een handelaar in computeronderdelen.

Volgens de openbaar aanklager had het bedrijf via valse facturen en andere constructies miljoenen aan btw ontdoken. De staat eiste van ATC een schadevergoeding van 128 miljoen euro.

Het gerechtelijk onderzoek in de zaak startte in 1997, maar het proces begon pas in september 2008.

De hoofdverdachten hebben de tenlasteleggingen altijd ontkend. Ze trokken eerder al naar cassatie tegen de verwijzing naar de correctionele rechtbank en hebben alle middelen uitgeput om de zaak op de lange baan te schuiven. Het onderzoek sleepte ook lang aan omdat twee onderzoeksrechters in de zaak gewraakt werden.

De rechtbank oordeelt nu dat de strafvordering vervallen is door verjaring. De verdachten kunnen geen straf opgelegd krijgen, maar over een mogelijke schadevergoeding is er pas uitspraak in februari.