'België kan volgend jaar anti-piraterijmissie in Somalië leiden'
Foto: photo news
Volgend jaar of begin 2012 zou ons het commando van de Europese anti-piraterijmissie Atalanta kunnen overnemen, zo verklaarde minister van Defensie Pieter De Crem naar aanleiding van zijn bezoek aan het Belgische fregat Louise-Marie dat eind oktober naar Somalië vertrekt.

Volgens De Crem zou België volgend jaar of het jaar nadien de leiding van de operatie in handen kunnen krijgen, indien de regering zich snel genoeg kandidaat stelt.

Momenteel levert ons land wel al de 'nummer twee' van operatie Atalanta, in de persoon van kapitein Michel Hofman. Hij vaart mee op het Franse fregat 'de Grasse' en maakt deel uit van een generale staf ('Force Headquarters', FHQ) van 29 personen uit acht verschillende landen. Zij staan in voor de coördinatie van de Europese schepen en vliegtuigen in de regio.

Dubbele taak voor Louise-Marie

'We zijn klaar voor alle onverwachte gebeurtenissen', bevestigde kapitein Carl Gillies, tijdens een bezoek van de minister aan de Louise-Marie die op 4 oktober Zeebrugge achter zich laat. Van 20 oktober tot 20 januari sluit het fregat zich aan bij de Europese operatie in Somalië.

De Louise-Marie krijgt binnen operatie Atalanta een dubbele taak. Enerzijds moet het kwetsbare schepen - zoals die van het Wereldvoedselprogramma - begeleiden. Anderzijds moet het ook de piraterij zelf bestrijden in een immens gebied voor de Somalische kust, dat een twaalftal keer de oppervlakte van Frankrijk beslaat.

Nieuwe snufjes

Het fregat, dat tweedehands werd overgekocht van Nederland, neemt daarmee al voor de tweede keer deel aan operatie Atalanta. Dit keer gebeurt dat evenwel onder de nieuwe wet tegen de piraterij, die eind vorig jaar door de Kamer werd gestemd en bijkomende bevoegdheden biedt aan de militaire commandanten.

Bovendien werd het fregat intussen ook uitgerust met extra snufjes, zoals infraroodsensoren die vanop grote afstand de kleine bootjes van de piraten kunnen opsporen.

'Tachtig procent van de bemanning nam al deel aan operatie Atalanta-1', benadrukte commandant Gillis. Ze komen uit vier eenheden van het Belgische leger en tellen ook zes paracommando's.