Er is weer hoop voor de Tasmaanse duivel
De Tasmaanse duivel Foto: belga
De ontdekking van een kolonie Tasmaanse duivels met een genetische afwijking in het noordwesten van Tasmanië kan de soort redden van de ondergang. De diersoort wordt bedreigd door een besmettelijke vorm van kanker die de populatie heeft gedecimeerd. Dat hebben Australische wetenschappers woensdag gezegd.

'We denken dat deze Tasmaanse duivels in staat zijn om kankercellen als indringers te identificeren en een immuunreactie op gang te brengen', aldus onderzoekster Kathy Belov. 'We denken dat meer dieren in het wild kunnen overleven dan we aanvankelijk dachten.'

De pluizige zwarte beesten verspreiden de kanker als ze elkaar in het gezicht bijten. Deze vorm van kanker veroorzaakt grote tumoren waardoor de dieren uiteindelijk niet meer in staat zijn te eten.

Bovendien kunnen organen worden aangetast. De kanker werd in 1996 ontdekt en sindsdien is het aantal Tasmaanse duivels met bijna zeventig procent afgenomen. Afgelopen lente werden de dieren als bedreigd aangemerkt en de verwachting was dat binnen 25 jaar de soort zou zijn uitgestorven.

De kansen voor het dier lijken echter te keren. Uit onderzoek naar de Tasmaanse duivels blijkt dat een kolonie dieren uit het noordwesten genetisch afwijkt van de Tasmaanse duivel in het oosten van Tasmanië. Zij hebben tot nu toe geen kanker gekregen.

'Ik denk niet dat dit betekent dat we nu achterover kunnen leunen en zeggen ’alles is in orde’, omdat we ook al hebben gezien dat de tumor bezig is zich te evolueren', waarschuwde Belov. 'Maar we kunnen wel stellen dat er een sprankje hoop is. Er zijn mogelijk dieren die de epidemie kunnen overleven.'