Machines drijven grote stalen platen de zanderige bodem aan de Egyptische kant van de grens met Gaza in. De platen moeten een ondergrondse wand vormen die straks de laatste verbindingen van Gaza met de buitenwereld afsluit.

Honderden smokkeltunnels onder de veertien kilometer lange grens worden doorboord en als de dam gesloten is zal de druk op Hamas toenemen om zijn houding te matigen, zo wordt verwacht.

Tot nu toe hebben de islamitische militanten van Hamas weinig animo getoond om met hun Fatah-rivalen te praten over een verdeling van de macht of met Israël te onderhandelen over het uitwisselen van gevangenen. De greep van Hamas op Gaza is echter voor een groot deel afhankelijk van goederen en geld die via de tunnels worden aangevoerd.

Maandag kon een zeldzame glimp worden opgevangen van arbeiders die net over de grens met Egypte bezig waren met de ondergrondse grensmuur. Machines waren bezig om gaten in de grond te boren en een grote kraan hees de stalen platen in positie. Een trilmachine dreef ze vervolgens de grond in. Ook waren er arbeiders te zien die bezig waren de platen aan elkaar te lassen.

Egyptische militairen in vier gepantserde en gewapende voertuigen beschermden de arbeidersploeg. In het verleden werd er verschillende keren op de arbeiders geschoten, maar gewonden zijn er bij deze incidenten niet gevallen. Aan de andere kant van de grens keken strijders van Hamas naar de werkzaamheden. Een enkeling schreeuwde verwensingen naar een Egyptenaar die zijn hoofd uit de koepel van zijn voertuig stak.

Furieus

De leiders van Hamas zijn furieus over de grensmuur en proberen de publieke opinie van Arabieren en moslims over Egypte te beïnvloeden. Zo werd zondag gedemonstreerd bij bij de Egyptische ambassades in Jordanië en Libanon. Betogers hielden posters omhoog waarop het portret van de Egyptische president was afgebeeld, voorzien van een davidsster.

Hamas heeft ook islamitische geleerden laten kijken naar de maatregelen. Die bestempelden de barrière als 'haram', oftewel 'religieus verboden'. Zij reageerden hiermee op een uitspraak van de prestigieuze theologische faculteit van de Egyptische Al-Azhar Universiteit, die de muur 'halal' -wel toegestaan- verklaarde.

Sinds juni 2006 zijn de grenzen met Gaza bijna compleet afgesloten. Op de blokkade is veel kritiek van de internationale gemeenschap, maar Israël claimt dat de blokkade rechtmatig is, omdat voorraden in handen kunnen komen van gewelddadige militanten.

Als antwoord op de verstikkende afsluiting hebben de inwoners van Gaza de smokkel enorm uitgebreid. Op dit moment zijn er ongeveer vierhonderd tunnels tussen Gaza en Egypte.