De Pakistaanse Taliban heeft gezworen het offensief van het Pakistaanse leger te zullen afslaan. Het leger zette het offensief zaterdag in tegen de extremisten in het aan Afghanistan grenzende Zuid-Waziristan. Beide partijen hebben inmiddels gezegd elkaar zware verliezen te hebben toegebracht.

Het leger zei op de eerste dag van het offensief zestig vijandelijke strijders te hebben gedood en zelf zes militairen te hebben verloren. Volgens de Taliban zijn het leger ’zware verliezen’ toegebracht en zijn de militairen naar hun bases teruggedreven.

Omdat het leger het gebied heeft afgegrendeld, is het moeilijk na te gaan wie er gelijk heeft. Maar verhalen van bewoners van het gebied en van vluchtelingen doen vermoeden dat de dertigduizend militairen op sterker verzet stuiten dan enkele maanden geleden in de Swatvallei.

Taliban-woordvoerder Azam Tariq zei dat de moslimextremisten in Zuid-Waziristan zullen vechten ’tot hun laatste druppel bloed’ en betoogde dat het leger verslagen zal worden. 'Wij weten hoe we deze oorlog moeten voeren en gaan de vijand verslaan met een miniem verlies aan manschappen aan onze kant', zei Tariq. Ingewijden denken dat de Taliban de rechtstreekse strijd uit de weg zullen gaan en zich zullen toeleggen op guerrillatactieken.

Het leger zou vooralsnog voornamelijk gevechtsvliegtuigen en -helikopters en artillerie inzetten tegen de militanten, die vooral de hoger gelegen terreinen bezetten. Het aantal militanten wordt geschat op tienduizend, plus 1500 buitenlandse strijders, voornamelijk uit Centraal-Azië. De militanten zouden ongeveer de helft van Zuid-Waziristan in handen hebben.

De regering hoopt de militanten in Zuid-Waziristan binnen twee maanden te verslaan. Tegen die tijd zal het door de winterse omstandigheden vrijwel onmogelijk zijn nog oorlog te voeren in het gebied.

De afgelopen maanden zijn ongeveer 150.000 burgers het gebied ontvlucht, maar zo’n 350.000 zijn gebleven. Om de vluchtelingen te kunnen opvangen hebben de Verenigde Naties in de omgeving hulpvoorraden aangelegd, maar de autoriteiten verwachten deze keer een minder grote vluchtelingenstroom dan eerder dit jaar in de Swatvallei.