Italië zet ondanks internationaal protest zijn harde lijn tegen illegale immigranten verder en heeft zondag opnieuw 240 bootvluchtelingen naar Libië teruggestuurd. De vluchtelingen werden in de internationale wateren tussen Malta en Italië opgepakt. De Italiaanse kustwacht bracht hen onmiddellijk naar Libië terug.

Minister van Binnenlandse Zaken Roberto Maroni van de xenofobe partij Lega Nord zei dat de harde lijn zal voortduren tot de toestroom van vluchtelingen stopt. Ook premier Silvio Berlusconi bekrachtigde de nieuwe aanpak. Italië heeft het recht de vluchtelingen terug te sturen, zolang ze geen voet hebben gezet op Italiaans grondgebied, zei hij zaterdag. Tienduizenden vluchtelingen uit Afrika wagen elk jaar de gevaarlijke overtocht van de Middellandse Zee.

Donderdag pas had Italië 227 eerder door een Italiaanse tanker geredde bootvluchtelingen direct naar Afrika teruggebracht. Daartegen tekende het Vaticaan protest aan. Deze praktijk 'is een schending van de internationale normen over de rechten van vluchtelingen', verklaarde monseigneur Agostino Marchetto van de pauselijke raad voor vluchtelingen en migranten. Het Vluchtelingencommissariaat van de Verenigde Naties riep op, 'vluchtelingen die bescherming nodig hebben de toegang tot Europa en de Europese asielrechtsprocedure te garanderen'.