Bij een zware aanval van de regeringstroepen in het noordoosten van Sri Lanka zijn volgens de Bevrijdingstijgers van Tamil Eelam (LTTE) honderden burgers om het leven gekomen.

De internetdienst Tamilnet, die nauw bij de LTTE aanleunt, berichtte zondag dat het leger zaterdagnacht een door de regering als 'veilige zone' bestempeld gebied met zware artillerie bestookte.      

Tot nog toe werden 257 lijken geborgen. Begin januari van vorig jaar zegde de regering eenzijdig de wapenstilstand met de LTTE op, met de bedoeling de opstandelingen militair te vernietigen.

Het leger wou voorlopig geen commentaar geven. Een onafhankelijke bevestiging van het nieuws is er niet, omdat de regering journalisten en internationale waarnemers de toegang weigert tot het kleine gebied dat nog in handen is van de rebellen.

De LTTE, die ooit grote delen van het noorden en oosten van Sri Lanka controleerde, is intussen door het leger teruggedrongen tot een 5 vierkante kilometer grote kuststrook ten noorden van de stad Mullaitivu. In de gevechtszone zitten volgens cijfers van de Verenigde Naties ongeveer 50.000 burgers vast.

De regering beschuldigt de LTTE ervan dat het burgers belet te vluchten en dat het hen als menselijk schild gebruikt. Onder internationale druk heeft het leger het gebruik van zware artillerie en luchtaanvallen in de regio stopgezet.