BAGDAD - De belangrijkste sjiitische leider in Irak, grootayatollah Ali al-Sistani, heeft zijn volgelingen donderdag opgeroepen zich te onthouden van vergeldingsacties tegen soennieten en een einde te maken aan het sektarische geweld dat dreigt te ontaarden in een burgeroorlog.

Al-Sistani riep religieuze leiders op alles op alles te zetten om het bloedvergieten te stoppen, en waarschuwde dat het geweld de bevrijding en onafhankelijkheid van Irak alleen maar tegenhoudt. Volgens hem heeft de bomaanslag op de sjiitische Gouden Moskee van Samarra in februari een golf van ''blind geweld'' ontketend. Deze week maakten de Verenigde Naties bekend dat zo’n zesduizend burgers in mei en juni om het leven zijn gekomen bij sektarisch geweld.

34 incidenten per dag
Het Amerikaanse leger maakte bekend dat het aantal moorden en aanslagen in Bagdad en omgeving de afgelopen vijf dagen aanzienlijk is toegenomen tot 34 incidenten per dag. Ter vergelijking: tussen 14 juni en 13 juli waren dat dagelijks gemiddeld 24 incidenten.

Donderdag kwamen 12 mensen om het leven bij een bomaanslag in Beiji, 240 kilometer ten noorden van Bagdad. De slachtoffers hadden zich rond een auto verzameld waarin een lichaam lag. Toen de groep het voertuig genaderd was, ontplofte het.

Een Amerikaanse militair kwam donderdag in de provincie Anbar in het westen van het land bij een ''vijandige actie'' om het leven, zei het leger, zonder verdere details bekend te maken.

In Kirkuk kwam één persoon om het leven en vielen zeven gewonden bij een aanslag met een autobom. In het oosten van Bagdad werden de lichamen gevonden van vier vermoorde mannen. En gewapende mannen schoten in Karbala, tachtig kilometer ten zuiden van de hoofdstad, een voormalige functionaris van de Baath-partij van Saddam Hoessein dood.

Vier mensen geblindoekt achtergelaten
Vier van de ruim dertig mensen die zaterdag werden ontvoerd tijdens een vergadering van het Iraaks Olympisch Comité in Bagdad werden woensdagavond vrijgelaten. De vier werden geblinddoekt achtergelaten in een wijk in het zuidoosten van Bagdad. Zij zijn ongedeerd, zo maakte de politie bekend. Een van degenen die zaterdag werden ontvoerd is de voorzitter van het Iraaks Olympisch Comité, Ahmed al-Hijiya. Hij is niet vrijgelaten.

Het Iraakse ministerie van defensie riep donderdag opnieuw soldaten en officieren uit het voormalige leger van Saddam Hoessein op contact op te nemen met militaire rekruteringscentra. De oproep is opnieuw gedaan om het geweld te doen afnemen, zei een hoge legerfunctionaris. Waarschijnlijk hoopt men dat opstandelingen ervoor kiezen de strijd in te ruilen voor militaire dienst.