TORONTO - Onderzoekers van de Universiteit van Toronto in Canada zeggen de 'schakelaar' te hebben gevonden die het afweersysteem van het lichaam aan- en uitzet, met name het eiwit CD45. De onderzoekers zijn vervuld van de ontdekking, omdat het hierdoor wellicht mogelijk wordt het immuunsysteem onder controle te houden of de celgroei te reguleren.
Die ontwikkeling kan belangrijk zijn voor de bestrijding van kanker, diabetes, multiple sclerose en hartkwalen. Verder onderzoek moet uitwijzen of de controle of regulering van het immuunsysteem mogelijk is door gentherapie of hormonen.

Het team wetenschappers onder leiding van immunoloog dr. Josef Penninger ontdekte dat CD45 het afweersysteem kan laten beginnen en stoppen met de aanval en vernietiging van cellen. Het eiwit zet het immuunsysteem aan het werk als ziektecellen het lichaam zijn binnengedrongen. Als de virussen zijn vernietigd, moet het eiwit de aanval weer afblazen.

Ontbreekt de proteïne of is die defect, dan gaat het proces ongebreideld door en worden per ongeluk ook gezonde cellen aangevallen en vernietigd. Dat kan chronische ziektes tot gevolg hebben en eventueel leiden tot kanker.

Het onderzoek werd uitgevoerd op genetisch gemanipuleerde muizen uit Japan. De wetenschappelijke wereld noemt de bevindingen verrassend, vooral omdat het eiwit al diepgaand was onderzocht en men dacht alles ervan al te weten. Penninger deed onderzoek aan dit eiwit om enkele bekende werkingen nader te bestuderen.

In normale omstandigheden heeft het menselijk lichaam tienduizenden eenheden van CD45. Ze zitten aan de buitenkant van rode en witte bloedcellen.