Bij gevechten met Taliban buiten de Afghaanse hoofdstad Kabul zijn maandag en dinsdag tien Franse militairen gedood en 21 gewond geraakt. De gevechten speelden zich af in het district Surobi, ongeveer vijftig kilometer ten oosten van de hoofdstad Kabul.
President Nicolas Sarkozy bevestigde de dood van de tien Fransen. 'Frankrijk is zwaar getroffen', zei de president. Hij kondigde aan nog vanavond naar Afghanistan te vertrekken om de Franse troepen te tonen ’dat Frankrijk aan hun zijde staat’.

De soldaten raakten maandag tijdens een verkenningsmissie slaags met Taliban-strijders. Een westerse woordvoerder noemde de gevechten ’complex’. Een Afghaanse functionaris zei dat vier Franse soldaten werden gedood nadat ze waren ontvoerd. Er waren volgens hem ook dertien Taliban omgekomen.

De NAVO meldde dat de ongeveer honderd aanvallers met steun van Franse gevechtsvliegtuigen en Isaf-versterkingen waren verdreven. Er zou ’een groot aantal’ rebellen zijn gedood.

De strijd speelde zich af in Uzbin, een gebied op de grens van de provincie Kabul en de provincie Laghman. De streek is een bolwerk van het verzet en er vonden de afgelopen maanden herhaaldelijk schermutselingen plaats. Ooggetuigen zeiden dat er dinsdag veel helikopters boven de bergen vlogen en dat de wegen voor al het burgerverkeer waren afgezet.

Het is het hoogste aantal doden onder Franse militairen sinds gevechten in 2004 bij Bouaké in Ivoorkust. Het is ook het hoogste aantal doden onder de buitenlandse troepen in Afghanistan sinds 2005, toen zestien Amerikanen omkwamen nadat hun helikopter in de provincie Kunar was neergehaald.

Sarkozy kondigde in april aan zevenhonderd extra Franse militairen naar het onrustige oosten van Afghanistan te sturen. Het onverwacht hoge dodencijfer van dinsdag kan de binnenlandse oppositie tegen Sarkozy’s plannen versterken.

Kennelijk om de critici voor te zijn stelde Sarkozy dat Frankrijk ’de strijd tegen terrorisme, voor democratie en vrijheid’ zal voortzetten. 'De zaak is rechtvaardig; het is voor Frankrijk en zijn legers een eer haar te verdedigen', stelde de president.

Er zijn al negentienhonderd Fransen in Afghanistan. Zij zijn voornamelijk gelegerd in de provincie Kabul, een tot dusver relatief veilige regio.