PLATEAU DE BEILLE - Lance Armstrog (US Postal) heeft vandaag op overtuigende wijze de tweede Pyreneeënrit gewonnen. Tijdens de slotklim liet hij alle anderen achter zich. Zijn ploeggenoot Roberto Heras werd een minuut en vijf seconden later tweede voor de Spanjaard Joseba Beloki (Once). Armstrong verstevigt uiteraard zijn leidersplaats in het klassement.
De tweede Pyreneeënetappe was 198 kilometer lang en ging van Lannemezan naar Plateau de Beille, een col buiten categorie. De zware rit deed onder meer de Col de Mente (1ste categorie), de Col de Porte d'Aspet (2de categorie), de Col de la Core (1ste categorie) en de Col de Port (2de categorie) aan.



Aanvankelijk doen de renners het rustig aan, niet te verwonderen na de zware rit van gisteren. De eerste tussensprint, na dertig kilometer, wordt gewonnen door Robbie McEwen (Lotto-Adecco). Erik Zabel (Telekom) - die voor Stuart O'Grady (Crédit Agricole) tweede wordt - blijft in het groen, maar met amper één punt voorsprong op de Australiër.

In de aanloop naar de Col de Mente trekt Christophe Oriol (AG2R) in de aanval. Laurent Jalabert (CSC-Tiscali) gaat in de achtervolging en krijgt enkel Spaanse renners mee, maar Jalabert versnelt zodat hij alleen op zoek kan naar Oriol. Boven op de Col de Mente heeft Oriol een goede halve minuut voorsprong op Jalabert. Een eerste groepje achtervolgers telt daar anderhalve minuut achterstand. Nog 50 seconden later volgt een grotere groep, met onder meer Lance Armstrong (US Postal).

In de afdaling haalt Jalabert Oriol in. Jalabert gaat na enkele kilometers alleen door en Oriol wordt al snel ook voorbijgereden door Laurent Dufaux (Alessio) en Isidro Nozal (Once) die bij Jalabert komen.

Jalabert komt alleen aan op de top van de Portet-d'Aspet, maar wordt in de afdaling weer bijgehaald door Dufaux en Nozal. De drie verdelen de punten van de tweede tussensprint, waardoor Erik Zabel leider blijft in het puntenklassement. De drie bereiken nadien samen de top van de Col de la Core. De eerste achtervolgers - Richard Virenque (Domo), Alexander Botcharov (AG2R) en Eddy Mazzoleni (Tacconi) - volgen op minder dan 3 minuten, de groep met Armstrong op iets meer dan 4 minuten.

Op weg naar de top van de Col de Port worden Virenque, Botcharov en Mazzoleni weer bijgehaald door een eerste peloton onder aanvoering van de US Postal-renners. Jalabert, Dufaux en Nozal vergroten hun voorsprong lichtjes en hebben op de top van de voorlaatste berg iets minder dan vijf minuten voorsprong. In de afdaling proberen Richard Virenque, Axel Merckx en Tomas Konecny (alle drie van Domo) en Andrea Peron en Carlos Sastre (beiden CSC-Tiscali) uit het achtervolgende peloton te ontsnappen, maar ze worden snel terug ingelopen. Ook de drie koplopers zien hun voorsprong snel teruglopen. Voor Fabien De Waele (Mapei-Quickstep) wordt het te veel: hij geeft op.

Tijdens de klim naar Plateau de Beille vermindert de voorsprong van de drie leiders zienderogen. Jalabert houdt het langste stand, maar ook vandaag haalt hij het niet. Op minder dan tien kilometer van de aankomst wordt ook hij ingelopen door een groep van een tiental renners waaronder Armstrong, Heras, Rubiera (allen US Postal), Beloki, Gonzalez de Galdeano (beiden Once), Botero (Kelme) en Kivilev (Cofidis). Jalabert houdt aan zijn vlucht wel de bolletjestrui over.

Met nog een flinke zes kilometer te gaan versnelt Armstrong een aanval die door niemand kan beantwoord worden. Beloki - met Heras in het wiel - houdt het langst stand, maar ook hij moet het hoofd buigen. Uiteindelijk moet hij zelfs Heras laten gaan, maar die gaat niet door en besluit bij Beloki te blijven.

Aan de finish heeft Armstrong uiteindelijk 1'05 voorsprong op Heras. Beloki wordt derde. De vierde plaats is voor Santiago Botero. Igor Gonzalez de Galdeano is 1'115 na de winnaar vijfde, een tiental seconden later wordt Raimondas Rumsas (Lampre) zesde.

Axel Merckx (Domo) wordt eerste Belg op een knappe elfde plaats op 2'46.