Honderden gepensioneerde Nepalese Gurkha’s die in het Britse leger dienden, hebben woensdag voor het parlementsgebouw in Londen gedemonstreerd voor een hoger pensioen en het recht in Groot-Brittannië te blijven.
Ongeveer vijftig van hen gaven uit protest tegen de in hun ogen ’immorele discriminatie’ de onderscheidingen terug die zij van de Britse kroon ontvingen. De Gurkha’s protesteren ertegen dat hun pensioen lager is dan dat van Britse oud-militairen van gelijke rang.

De veteranen overhandigden een doos met de medailles aan oppositieleider Nick Clegg van de Liberaal Democratische Partij. Clegg zei ze te zullen doorgeven aan premier Gordon Brown. Hij noemde de behandeling van de Gurkha’s ’een nationale schande’.

In het Britse leger dienen momenteel meer dan 3300 Ghurka’s, meest bij overzeese operaties zoals in Afghanistan. De Gurkha’s waren in Hongkong gelegerd tot 1997, toen de Britse kroonkolonie onder China kwam te vallen. Hun hoofdkwartier verhuisde daarna naar Groot-Brittannië.

De Gurkha’s die voor 1997 met pensioen gingen krijgen een lager pensioen dan degenen die na dat jaar afzwaaiden. Ook heeft de eerste groep niet automatisch recht op een verblijfsvergunning in Groot-Brittannië.

Brown verdedigde het beleid ten aanzien van de Gurkha’s in het Lagerhuis en wees er op dat de Labour-regering als eerste regering de groep van na 1997 dezelfde rechten had gegeven als Britse militairen. Hij erkende dat de gelijkberechtiging was voortgevloeid uit de verhuizing van Hongkong naar Groot-Brittannië, omdat voor de groep na 1997 nieuwe contracten waren opgesteld.

Clegg noemde Browns verweer een technisch argument voor een morele kwestie. De Gurkha’s zijn een volk uit Nepal. Zij dienen al sinds 1812 in het Britse leger.