'Beter een onvolmaakt akkoord dan een mislukking.' Met die overtuiging trekt minister van Buitenlandse Zaken Karel De Gucht (Open VLD) volgende week naar de hoofdzetel van de Wereldhandelsorganisatie (WTO) in Genève voor cruciale onderhandelingen over een verdere liberalisering van de wereldhandel.
'Is een mislukking een wenselijk alternatief voor een onvolmaakt akkoord? Ik denk het niet', zei De Gucht vrijdag op de laatste Europese ministerraad voor de start van de onderhandelingen.

Hij beklemtoonde dat de slabakkende wereldeconomie een opkikker nodig heeft. 'Een akkoord, zelfs al blijft het beperkt tot een consolidatie, zal op zijn minst de protectionistische tendensen temperen', zei De Gucht.

VS aan zet

Volgens De Gucht staat ook het multilateralisme op het spel. 'Hoe kan de wereldgemeenschap een overeenkomst over klimaatverandering verwachten als Doha mislukt?', vroeg de minister zich af.

Volgens hem ligt de bal nu in het kamp van de Verenigde Staten en opkomende economische grootmachten. Zij moeten 'de pijnlijke keuzes maken die de Europese Unie al heeft gemaakt'.

Laatste kans

De WTO-lidstaten lanceerden zeven jaar geleden in Doha onderhandelingen over de verdere afbouw van douanerechten, subsidies en andere belemmeringen voor vrijhandel op het vlak van landbouw, industriële goederen en diensten.

De gesprekken van volgende week worden gezien als de laatste kans om een politiek akkoord te bereiken in de aanloop naar de Amerikaanse presidentsverkiezingen.