WASHINGTON - Gezien de vertragingen die de eerste shuttlelancering van het jaar heeft opgelopen, heeft de Nasa de lanceerkalender voor dit jaar vrij duchtig herschikt. Een van de vijf missies die voorzien waren, is naar volgend jaar verschoven.

Normaal moest het ruimteveer Atlantis op 15 maart vertrekken voor de eerste shuttlemissie van 2007. Maar een hevige hagelbui op 26 februari beschadigde de externe brandstoftank van het ruimteveer zodanig dat de herstellingen langer duren dan verwacht. De ruimtependel zal nu pas ten vroegste op 9 juni om 1.34 uur Belgische tijd opstijgen voor een assemblagemissie naar het Internationaal Ruimtestation ISS.

Op 10 augustus om 0.15 uur Belgische tijd is het dan de beurt aan de Endeavour die voor het eerst vliegt sinds 2002. Op 20 oktober voert de Discovery dan een missie uit die aanvankelijk voor de Atlantis was voorzien en die bestaat in het aanvoeren en aanhechten van de verbindingsmodule Harmony, in het jargon Node-2.

Het langverwachte transport en daaropvolgende aanhechting van de Europese labomodule Columbus door de Atlantis is nu voor 6 december gepland en is van de Discovery naar de Atlantis overgeheveld. Voor deze missie is Frank De Winne reserveastronaut voor de Fransman Léopold Eyharts.

De aanhechting van Japanse structuren aan het ISS is naar begin volgend jaar verschoven.

De NASA voorziet nog minstens dertien assemblagemissies naar de spacemeccano alvorens de shuttlevloot in 2010 op stal gaat.