ROME - De Italiaanse kustwacht heeft in vannacht twee boten met aan boord in totaal bijna 250 vluchtelingen onderschept in de buurt van het eiland Lampedusa, ten zuiden van Sicilië. Dat hebben de havenautoriteiten van Palermo laten weten.

De eerste boot, een twaalf meter lange motorboot, had ongeveer 210 personen aan boord, waaronder vier vrouwen. Die boot werd onderschept op ongeveer twintig kilometer van Lampedusa. Even later volgde een nog kleinere boot, met aan boord 32 personen, waaronder twee vrouwen.

De kustwacht bracht alle opvarenden per boot naar Lampedusa. Daar zullen de vluchtelingen naar het transitcentrum van het eiland gebracht worden, waar zal worden nagegaan of ze al dan niet in aanmerking komen voor een asielaanvraag.

Gisteren raakte bekend dat in 2005 voor de Italiaanse kust 207 boten onderschept werden, goed voor 22.000 vluchtelingen. Daarnaast zijn zeventig lijken gevonden. Volgens schattingen van de katholieke gemeenschap Sant'Egidio zouden sinds 1990 al meer dan 2.000 vluchtelingen gestorven zijn tijdens hun overtocht.