NEW YORK - Het Amerikaanse tijdschrift Newsweek heeft zich verontschuldigd voor fouten in zijn berichtgeving over ontheiliging van de koran in de Amerikaanse militaire gevangenis in Guantanamo op Cuba. Naar aanleiding van het artikel in Newsweek braken in Irak en Afghanistan rellen uit waarbij vijftien mensen omkwamen en tientallen gewond raakten. Ook in Pakistan, Jemen en de Gazastrook werden betogingen gehouden tegen de schennis van het heilige boek van de islam.
,,We betreuren het dat enig deel van ons verhaal niet klopte en betuigen onze deelneming aan de slachtoffers van het geweld en aan de Amerikaanse soldaten die daarin verzeild zijn geraakt'', zei hoofdredacteur Mark Whitaker in een boodschap aan de lezers.

Het Witte Huis noemde de reactie van Newsweek onvoldoende. ,,Newsweek erkent nu dat het de feiten verkeerd had, maar weigert het artikel te herroepen'' zei presidentieel woordvoerder Scott McClellan. ,,Ik denk dat er journalistieke normen zijn waaraan moet worden voldaan. Dat is hier niet gebeurd. ,,Dit was een bericht gebaseerd op een enkele, anonieme getuige die de geuite beschuldiging niet kan hardmaken'', aldus McClellan. ,,Het bericht had ernstige gevolgen. Mensen hebben hun leven verloren. Het imago van de Verenigde Staten in het buitenland is geschaad. In vind het onbegrijpelijk.''

In zijn editie van 9 mei berichtte Newsweek dat Amerikaanse militaire onderzoekers bewijzen hadden gevonden voor de beschuldiging dat ondervragers in Guantanamo exemplaren van de koran in toiletten hadden gelegd en er één door de wc hadden gespoeld om moslimgevangenen murw te maken. Whitaker zei dat de informatie afkomstig was van een welingelichte bron bij de regering. Voordat het artikel werd gepubliceerd hadden de schrijvers, Michael Isikoff en John Barry, commentaar gevraagd aan twee functionarissen van het ministerie van defensie. Eén weigerde dat. De ander maakte bezwaar tegen een onderdeel van het verhaal, maar niet tegen het gedeelte over de korans, aldus Whitaker.

Vrijdag liet het Pentagon aan Newsweek weten dat de militaire onderzoekers helemaal geen opdracht hadden gehad navraag te doen naar eventuele ontheiliging van de koran. En bij onderzoek naar andere beschuldigingen over ontheiliging waren deze ongeloofwaardig gebleken, aldus het Pentagon. Whitaker erkende dat de oorspronkelijke bron van Newsweek heeft gezegd er achteraf niet zeker van te zijn dat hij het koran-verhaal had gelezen in het rapport van het militaire onderzoek waar het artikel aan gewijd was. Mogelijk stond het in een ander rapport, aldus de bron. Whitaker zei dat hoge regeringsfunctionarissen hebben gezegd de zaak verder te zullen uitspitten en dat Newsweek dat ook zal doen.

Het hoofd van het bureau van Newsweek in Washington, Daniel Klaidman, zei zondag in een tv-programma dat Newsweek meent ten onrechte te hebben gerapporteerd dat een gevangenbewaker in Guantanamo een koran door de wc heeft proberen te spoelen en dat militaire onderzoekers die beschuldiging hebben bevestigd.

Het Pentagon noemde het verhaal van Newsweek ,,aantoonbaar onjuist'' en ,,onverantwoordelijk''. ,,Newsweek verborg zich achter anonieme bronnen die zelf hebben toegegeven dat zij de toets der kritiek niet kunnen doorstaan'', zei woordvoerder Bryan Whitman in een verklaring. ,,Helaas kunnen zij de schade die zij dit land of degenen die om de valse aantijgingen zijn aangevallen niet meer ongedaan maken.''