ZAGREB - De regerende Kroatische Democratische Unie (HDZ) is de grote verliezer geworden van de zondag gehouden gemeenteraadsverkiezingen in Kroatië. De HDZ van premier Ivo Sanader heeft, zo blijkt uit de eerste voorlopige uitslagen, in geen enkele grote gemeente een meerderheid behaald. De opkomst was met nog geen 35 procent bedoevend laag, het laagst sinds vijftien jaar.
De regering-Sanader heeft haar nationalisme ingeruild voor een actief streven naar lidmaatschap van de Europese Unie, maar moest aanzien dat haar pogingen om snel aansluiting bij de EU te krijgen strandden op de kwestie Ante Gotovina, de oud-generaal die door het Joegoslaviëtribunaal wordt gezocht wegens oorlogsmisdaden. De EU eist dat Kroatië Gotovina uitlevert. Eerder komt Kroatië niet in aanmerking voor toetreding. De Kroatische regering houdt vol dat ze machteloos staat, omdat Gotovina zich niet in het land zou bevinden. Veel Kroaten beschouwen Gotovina als een held en verwijten de regering een te dienstbare houding tegenover het Westen.

Vooral de centrumlinkse oppositie, die van 2000 tot 2003 aan de macht was, heeft geprofiteerd van de gedaalde populariteit van de regering, die ook wordt verweten dat ze de binnenlandse economische problemen negeert. De Sociaal Democraten zijn als winnaar uit de bus gekomen in meer dan de helft van de plattelandsdistricten en in drie grote steden, waaronder Zagreb. In de hoofdstad woont een kwart van Kroatië’s 4,5 miljoen inwoners.