TANGSHAN - In de stad Tangshan het oosten van China zijn sinds zaterdagochtend meer dan veertig en misschien wel meer dan honderd personen door voedselvergiftiging om het leven gekomen. Ruim vierhonderd mensen liggen met ziekteverschijnselen in het ziekenhuis.
De meeste slachtoffers werden zaterdagochtend kort na het nuttigen van hun ontbijt in een plaatselijke vestiging van een fastfoodketen, Heshengyuan Soy Milk, niet goed. Zij hadden daar ontbijtsnacks gekocht, zoals sesamkoeken, rijstballetjes en gefrituurde deegwaar. De politie heeft de eigenaar van het restaurant meegenomen voor verhoor.

Moeizame berichtgeving

Hoeveel slachtoffers er precies zijn, is niet duidelijk omdat de autoriteiten de plaatselijke media hebben verboden iets over het drama te melden. Het persbureau Xinhua meldde aanvankelijk dat er vierhonderd mensen vergiftigd waren en dat 41 van hen waren overleden, maar stelde dat later bij met de mededeling dat er tweehonderd personen vergiftigd waren, van wie 'een aantal' was overleden.

Buitenlandse verslaggevers, zoals die van de BBC en van de persbureaus AFP en Reuters, krijgen van ambtenaren en veel werkers in de gezondheidszorg te horen dat zij niets over de kwestie mogen zeggen. Daarom moeten zij uit uiteenlopende verhalen van omstanders en familieleden opmaken wat er gebeurd is. Sommige getuigen schatten dat er meer dan honderd doden zijn gevallen.

Inwoners van de stad zeiden te vermoeden dat de bron van vergiftiging niet de vestiging van Heshengyuan was, maar een kraampje ertegenover. Daar zou de fastfoodwinkel elke dag snacks vandaan halen. Het zou gaan om een van de ernstigste gevallen van voedselvergiftiging in jaren in China.