RIMINI - De Italiaanse wielrenner Marco Pantani is zaterdagavond dood aangetroffen in een hotelkamer in Rimini. Wetsdokter Francesco Toni bevestigde zondagmiddag dat Pantani na een hartstilstand gestorven is. De autopsie maandag moet meer duidelijkheid geven over de oorzaak van de hartstilstand. Pantani was al een tijdje depressief en het is niet uitgesloten dat hij zelfmoord gepleegd heeft. Naast zijn bed lagen verschillende doosjes geneesmiddelen.
Pantani had sinds enkele dagen zijn intrek genomen in het hotel ,,Les Roses''. Zaterdag had hij zijn kamer niet verlaten, wat de argwaan van het personeel wekte. Rond 20.30 uur luidde de portier van het hotel de alarmbel nadat hij geen gehoor kreeg aan de kamerdeur van Pantani.

Volgens het Italiaanse persagentschap Ansa heeft de politie de renner half aangekleed op de vloer gevonden. Minstens drie verschillende farmaceutische producten werden door de speurders aangetroffen in de hotelkamer. De politie legde beslag op een tiental gedeeltelijk lege doosjes Control, Surmontil en Flunox, alledrie producten om depressies en angstige gevoelens te bestrijden. Het is nog niet duidelijk of Pantani een natuurlijke dood gestorven is of aan de gevolgen van een overdosis.

De procureur van het parket van Rimini, Paolo Gengarelli, sluit zelfmoord alvast uit. Hij wacht de uitslag van de autopsie af om de laatste uren van het leven van Pantani te kunnen reconstrueren. De procureur had zondag een onderhoud met heel wat personen, onder wie ook Manuela Ronchi, Pantani's manager.

Mortuarium

Het lichaam van de Italiaanse wielrenner is zondag overgebracht naar het mortuarium en werd daar ook verzegeld. Maandag volgt dan een autopsie. Die moet uitmaken wat de exacte doodsoorzaak is.

De doodskist werd niet tentoongesteld voor het publiek en de talrijke fans die 's ochtends vroeg naar het ziekenhuis afzakten konden dan ook geen laatste groet uitbrengen. Enkel de zus van Pantani, Manola, kreeg toegang tot het kleine zaaltje waar 'Il Pirato' rust.

Bewogen leven

In 1998 won Pantani de Tour en de Giro, maar de laatste jaren kwam hij vooral in het nieuws door allerlei dopingperikelen. Dat was onder meer het geval tijdens de Ronde van Italië in 1999, waar hij op de voorlaatste dag uit koers genomen werd omdat zijn bloed een te hoog hematocrietgehalte had. Ook in 2001 kwam hij in opspraak toen er in zijn hotelkamer enkele spuiten gevonden werden door de politie. Hij werd aanvankelijk geschorst, maar later vrijgesproken in de zaak.

Sindsdien werd de renner op de hielen gezeten door sportieve en burgerlijke overheden, waardoor een normaal wielerbestaan onmogelijk werd. Volgens de Italiaanse sportkrant Gazzetta dello Sport was hij al eens met een depressie opgenomen in een psychiatrisch privé-ziekenhuis in de buurt van Venetië.

Pantani was vorige maand 34 geworden.