WASHINGTON - De Amerikaanse Marsrobot Spirit heeft een mineraal ontdekt dat er opnieuw op wijst dat er in het verleden water op Mars heeft bestaan, zo heeft de NASA bekendgemaakt. Het Amerikaanse ruimtevaartbureau gewaagt van ,,één der sterkste indicatoren'' van vroegere nattigheid op onze buurplaneet.

,,Wetenschappers hebben het mineraal met de naam goethiet herkend in het rotsachtig materiaal dat door Spirit is onderzocht'', aldus het Jet Propulsion Laboratory (JPL) van de NASA in een mededeling.

Goethiet is een ijzeroxide, een mengsel van lood- en vanadiumoxide. ,,Goethiet is, net als het jarosiet dat door Opportunity (de andere Marsjeep, nvdr) is gevonden, een sterke aanwijzing voor de aanwezigheid in het verleden van water'' op Mars, aldus Dr. Goestar Klingelhoefer van de Universiteit van Mainz.

Dit mineraal ,,vormt zich alleen in aanwezigheid van water, hetzij in vloeibare, ijs- of gasvorm'', aldus nog de NASA.

De robot Opportunity, die zich als tegenvoeter van zijn tweelingbroer Spirit op Mars bevindt, stelde enkele maanden geleden als eerste vast dat er - zelfs zout - water op de Rode Planeet is geweest. Er kwamen ook andere aanwijzingen van een nat verleden.

Zo werd op dezelfde plaats waar het goethiet is herkend, de Columbia Hills, ook al hematiet gevonden, een mineraal dat zich doorgaans vormt als er water aanwezig is.

Aarde-achtige wolken gefotografeerd

Opportunity fotografeerde ook wolkenslierten die verbazingwekkend lijken op de cirruswolken die wij op onze planeet kennen. Volgens NASA-wetenschapper Michael Wolff bestaan die wolken bijna zeker uit waterijs. Wind stuwt hen aan tien meter per seconde vooruit.

De twee robots zijn bijna een jaar geleden op Mars geland. Hun missie was in principe in april afgelopen. Maar ze verkeerden in zo’n goede staat dat zij verlengingen kregen. Hoofddoel van de missie was het vinden van bewijzen voor de aanwezigheid in het verleden van water, en daarmee de mogelijkheid van leven op Mars.