LONDEN - Nog voor de einduitslag bekend is, is al duidelijk dat de UK Independence Party (UKIP) de grote winnaar is van de Europese verkiezingen in Groot-Brittannië. Met negen van de elf districten geteld, stond de UKIP op elf zetels, tegen veertien voor Labour en 22 voor de Conservatieven, meldde het persbureau PA.
De opmars van de voormalige splinterpartij, die al meer dan tien jaar bestaat, is opmerkelijk. Bij de laatste algemene verkiezingen in 2001 stemde slechts 1,5 procent van de Britten op de partij, die als belangrijkste standpunt heeft dat Groot-Brittannië uit de Europese Unie moet stappen. Vier jaar eerder konden ze ook al geen potten breken. Toen werden ze overvleugeld door de eveneens eurosceptische Referendumpartij.

Dit jaar heeft UKIP echter een gezicht gekregen. De voormalige BBC-talkshowpresentator Robert Kilroy-Silk wierp zich op als spreekbuis en ook actrice Joan Collins sprak haar steun uit voor de protestpartij.

De partij werd ooit opgericht door dissidente leden van de Conservatieven die tegen het Verdrag van Maastricht waren. In 1991 begon de historicus Alan Sked de Anti-Federalist League, die het zwaard opnam tegen elk parlementslid dat het waagde zich voor het Verdrag van Maastricht uit te spreken. Twee jaar later werd de League omgevormd tot de UKIP. Na de slechte verkiezingsuitslag van 1997 ontstond er ruzie en ruimde Sked het veld. Roger Knapman staat sinds 2002 aan het hoofd van de partij.

Naar verluidt zou Knapman ondanks de goede verkiezingsuitslag als partijleider plaats moeten maken voor de populaire en charismatische Kilroy-Silk. De laatste gaat in ieder geval het europarlement in. De Britten ,,willen hun land terug van Brussel'', zo analyseerde Kilroy-Silk de verkiezingsuitslag. ,,Ze willen het terug van het corrupte, zwendelende en dictatoriale regime in Brussel en wij gaan het voor hen terughalen.''

Voor Labour-premier Tony Blair is de opmars van de UKIP slecht nieuws. Hij hoopt de Britten zover te krijgen in een referendum voor een Europese grondwet te laten stemmen, maar dat lijkt een steeds moeilijkere opgave te worden. Ook de Conservatieven zijn niet blij met de UKIP. Veel eurosceptische kiezers komen bij de Conservatieven vandaan.