NEW YORK - Een eenmotorig vliegtuigje heeft zich woensdag in een flatgebouw in de New Yorkse wijk Manhattan geboord. Bij het incident zijn twee doden gevallen, onder wie een honkballer van de plaatselijke New York Yankees. Beide slachtoffers zaten in het vliegtuigje, dat zich in de dertigste en 31ste verdieping boorde.
In het bovenste gedeelte van het gebouw ontstond een zware brand. Het was niet duidelijk of het toestel in het gebouw bleef hangen of neerstortte.

De nieuwszenders Fox en CNN toonden beelden van vlammen en rook die uit de 19de en 20ste verdieping van minstens één flatgebouw sloegen.

Hoewel meteen herinneringen opkwamen aan de aanslagen van 9/11, vijf jaar geleden, verzekerden veiligheidsfunctionarissen dat het om een ongeval gaat, geen terreuraanslag.

Het North American Aerospace Defense Command (NORAD) liet na de crash gevechtsvliegtuigen opstijgen om het luchtruim boven verschillende Amerikaanse steden te bewaken.

De oorzaak van het ongeluk is nog onduidelijk. De honkballer Cory Lidle haalde onlangs zijn vliegbrevet en gold als een enthousiaste piloot. Of de honkballer het verongelukte toestel, een Cirrus SR20, zelf bestuurde, is nog niet duidelijk. Vlak voor het ongeluk zond het vliegtuig een noodsignaal uit.

Een kwartier voor het ongeval was het vliegtuig opgestegen van de luchthaven van Teterboro in New Jersey. Het vliegtuig cirkelde even rond het Vrijheidsbeeld en volgde dan de East River. Ondanks de verscherpte veiligheidsmaatregelen na de terreuraanslagen van 11 september 2001 mogen kleine vliegtuigen en helikopters nog altijd vrij over New York vliegen zonder hun vliegplan in te dienen bij de luchtvaartautoriteiten.

In de eerste minuten na de crash werd even gevreesd voor een nieuwe terreuraanslag. Het Pentagon aarzelde dan ook niet om gevechtstoestellen van de North American Air Defence (NORAD) uit te sturen naar een aantal Amerikaanse en Canadese steden. Toch verzekerden het Amerikaanse ministerie van Binnenlandse Veiligheid en de New Yorkse burgemeester Michael Bloomberg de bevolking al snel dat het niet om een terreuraanval ging.

Lidle, afkomstig van Hollywood en profspeler sinds 1997, laat een vrouw en een zoon van 6 jaar achter. Afgelopen zomer was hij overgestapt van het baseballteam van Philadelphia naar de New York Yankees.