BRUSSEL - Burgemeester van Genk Jef Gabriels (CD&V) is niet te spreken over de beschuldigingen van premier Verhofstadt aan zijn adres. Hij beschuldigt Guy Verhofstadt ervan ,,een probleem te hebben en te liegen dat het geschreven staat", zo liet hij in een reactie weten.
Verhofstadt insinueerde zaterdag in de commissie Bedrijfsleven en Sociale Zaken dat Gabriels de Ford-werknemers vrijdag opjutte door te stellen dat 'indien het verhaal over de nakende sluiting van Ford Genk met de Belgische houding in het Irak-dossier kon gelinkt worden', de premier daaruit ,,zijn conclusies moest trekken".

De Genkse burgemeester ontkent voorts met klem dat hij de stakende Ford-militanten toesprak met de bedoeling de gemoederen nog meer te verhitten. ,,Het tegendeel is waar. Ik zat op dat ogenblik op een vergadering in Geel en werd door de Genkse politiecommissaris teruggeroepen omdat de acties door de Ford-werknemers uit de hand dreigden te lopen. Ze bezetten toen een druk kruispunt. Ik ben in allerijl naar Genk gereden om hen aan te manen om zeker geen geweld te gebruiken en om hen uitdrukkelijk tot kalmte op te roepen", luidt het. Kort na de tussenkomst van Gabriels werd de actie overigens afgeblazen.

De Genkse burgemeester erkent wel dat hij de Ford-werknemers duidelijk heeft laten weten dat hij absoluut niet op de hoogte was van enige connectie tussen de mogelijke sluiting van Ford Genk en krantenberichten dat de Belgische Staatsveiligheid daarvan op de hoogte zou zijn geweest. ,,Ik wilde daarmee enkel duidelijk maken dat deze berichten voor mij een even grote verrassing waren als voor hen en dat ik resoluut voor het behoud van Ford in Genk wil vechten", aldus nog Gabriels.