MADRID - Een hooggeplaatste Spaanse socialist heeft maandag voor het eerst opgeroepen tot de noodzaak van een immigratiestop in Spanje. Hij argumenteerde dat de arbeidsmarkt verzadigd is nadat die in de laatste tien jaar van economische groei zowat twee miljoen emigranten heeft opgenomen.
,,De illegale instroom van migranten in Spanje kan niet meer tot een regularisatie leiden. Op een gegeven moment moet er een limiet vastgelegd worden'', zei de nummer twee van de Spaanse Socialistische Partij (PSOE), José Blanco. Hij voegde eraan toe dat de zowat 800.000 buitenlanders die illegaal in Spanje verblijven, het land moeten uitgezet worden. Het is voor het eerst dat de Spaanse linkerzijde een dergelijk discours hanteert.

Die verandering van toon komt er doordat de socialistische regering van José Luis Zapatero zich voor een delicate situatie geplaatst ziet met zijn Europese partners in het migratiedossier. Sinds enkele weken vraagt de premier met aandrang om solidariteit van de EU om de ongezien toestroom van Afrikaanse kandidaat-vluchtelingen op de Canarische Eilanden te stoppen.

In 2005 heeft de regering van Zapatero zowat 580.000 illegale migranten geregulariseerd in een ''uitzonderlijke'' procedure. Spanje was één van de sterkst groeiende economieën in de eurozone en zag in tien jaar tijd de immigratie vertienvoudigen. Dat proces begon onder de conservatieve regeringen van José Maria Aznar (1996-2004). Tussen 1996 en 2006 steeg het aantal legale buitenlanders in Spanje van 257.000 tot 2,8 miljoen.

In diezelfde periode slaagde Spanje erin de werkloosheid naar beneden te halen tot 8,43 pct van de actieve bevolking in het tweede trimester van 2006. Dat tegenover een gemiddelde in de eurozone van 7,8 pct in juli. De immigranten, merendeels Marokkanen, Latijns-Amerikanen en inwoners van het voormalige Oostblok, werden makkelijk opgenomen in de bloeiende economie. Die werd voornamelijk door de boom in de constructiesector opgekrikt.

Blanco meent verder dat iedereen weet dat de Spaanse economie nood heeft aan werkkrachten en dat de immigratie de economische groei positief beïnvloedt. ,,Maar nu kan de arbeidsmarkt hen niet meer opnemen''.

Naar aanleiding van de crisis op de Canararische Eilanden is de illegale immigratie één van de voornaamste zorgen van de Spaanse publieke opinie. Volgens een recente enquête vindt 89 pct dat er te veel immigranten naar Spanje komen.