WASHINGTON - De Amerikaanse president George Bush geeft landen van wie de inwoners een speciaal biometrisch paspoort moeten hebben om naar de VS te reizen een jaar uitstel om aan die verplichtingen te voldoen. Na 11 september 2001 had het Congres een wet goedgekeurd waardoor reizigers uit 27 landen - waaronder België - vanaf 26 oktober 2004 zo'n paspoort met vingerafdrukken moeten hebben om de VS binnen te komen. Die maatregel geldt nu enkel voor landen van wie inwoners een visum moeten voorleggen.
België is één van de 27 landen waar onderdanen tot negentig dagen zonder visum als toerist de VS binnen kunnen. Vanaf oktober zouden inwoners van die landen wel een speciaal paspoort moeten hebben.

Talrijke Europese visavrije landen klaagden dat zij die datum niet konden halen. Na het Congres stond daarom nu ook Bush uitstel van een jaar toe. Als tegenprestatie voor het uitstel zal van de burgers uit de 27 landen bij aankomst in de VS wel een digitale vingerafdruk en foto genomen worden.

In april hadden minister van Buitenlandse Zaken Colin Powell en minister van Binnenlandse Veiligheid Tom Ridge het Congres verzocht de eis voor een biometrisch paspoort met twee jaar uit te stellen. Zij argumenteerden dat bevriende landen in Europa en Azië meer tijd nodig hebben om de technologie te ontwikkelen zodat de Amerikaanse grenscontrole onmiddellijk een identiteit aan de hand van de informatie op de paspoorten kan bevestigen.

Zonder het uitstel zouden de reizigers uit de bewuste landen - meer dan tien miljoen per jaar volgens de immigratiediensten - visa nodig hebben, wat het werk rond het uitreiken van visums met zeventig procent zou doen toenemen en ambassades en consulaten zou overspoelen. Het zou buitenlanders ontmoedigen naar de VS te komen, zo waarschuwden functionarissen.