PYONGYANG - In Noord-Korea zijn de festiviteiten begonnen ter ere van de zestigste verjaardag van de regerende stalinistische Arbeiderspartij. Tussen het militaire vertoon en synchroondansen door maakte Noord-Korea bekend het Koreaanse Volksleger verder te gaan versterken.

De jubileumviering begon zondagavond met een bijeenkomst in het 1 mei-stadion in Pyongyang, waar duizenden partijleden minutenlang 'Lange leve Kim Jong Il' riepen bij het verschijnen van de Noord-Koreaans leider. Daarop volgde een toespraak van de nummer 2 van het regime, Kim Yong Nam, die opriep tot de directe versterking van het Noord-Koreaanse leger.

Noord-Korea heeft met 1,1 miljoen militairen het op vier na grootste leger ter wereld. Het leger vormt de ruggengraat van het totalitaire regime van Kim Jong Il. Volgens Noord-Korea beschikken de strijdkrachten over chemische, biologische en nucleaire wapens.

De verjaardag van de Arbeiderspartij is een van de belangrijkste feestdagen van Noord-Korea, naast de verjaardagen van Kim Jong Il en zijn vader Kim Il Sung, de stichter van Noord-Korea. De Arbeiderspartij werd in 1945 opgericht door Kim Il Sung kort na de verdeling van het Koreaanse schiereiland in een noordelijk en een zuidelijk deel. Voor 1945 was Korea 35 jaar lang een kolonie van Japan.

Kim Jong Il zwaait sinds de dood van zijn vader in 1994 de scepter over Noord-Korea. Na een rouwperiode van drie jaar werd hij in 1997 officieel partijleider. Diplomatieke bronnen voorspelden vorige week dat Kim rond het jubileum van de partij zou aankondigen wie zijn opvolger moet worden. Wanneer die aankondiging precies zou moeten komen, was echter onduidelijk.