Gert Steegmans een paar klassen te sterk
Foto: afp
Gert Steegmans heeft op indrukwekkende wijze de eerste rit in Parijs-Nice gewonnen. De renner van QuickStep sprintte in een moeilijke aankomst bergop de rest van een grote groep op een hoopje.
De Fransman Jérôme Pineau werd met meerdere meters achterstand tweede, gele trui Thor Hushovd reed als derde over de streep. Philippe Gilbert strandde net naast het podium op een vierde plaats.

De eerste rit werd met bijna 100 kilometer ingekort wegens het stormweer. Toch werden op de overblijvende 93 kilometer enkele grote namen op achterstand gereden. Cadel Evans, kanshebber op de eindzege, kwam op iets minder dan 50 kilometer voor de finish ten val en slaagde er niet meer in om de eerste groep van het door de wind verbrokkelde peloton bij te halen. Hij verloor uiteindelijk bijna twee minuten. Philippe Gilbert kwam ook even in de problemen, maar vond uiteindelijk toch nog aansluiting. Stefan Schumacher van Gerölsteiner was niet met de eersten mee.

Voorin kleurde een kopgroep van drie de wedstrijd. Bernard Eisel, Niki Terpstra en Peter Velits reden 60 kilometer lang aan de leiding, maar werden op 13 kilometer voor de aankomst ingelopen door een groep van ongeveer 30 renners. Een sprint tussen Hushovd, Steegmans en Gilbert kondigde zich aan. Maar spannend werd het niet: de aankomst op een helling bleek Gert Steegmans op het lijf geschreven en de QuickStep-renner reed zichtbaar moeiteloos de rest uit het wiel. Hij had nog alle tijd om rustig een zegegebaar te maken.

Hushovd, gisteren winnaar van de proloog, blijft leider. Hij heeft in de stand zes seconden voorsprong op Steegmans.

Wilfried Peeters: "Voldoende waaierspecialisten"

"Het plannetje dat we voor de start gemaakt hadden, klopte perfect", aldus QuickStep-sportdirecteur Wilfried Peeters. "Een korte rit, felle wind, veel regen en een kleddernat wegdek, je kon met de ellebogen aanvoelen dat het een etappe van waaiervorming zou worden. Daar hebben we natuurlijk voldoende specialisten voor in de ploeg. Omdat ook Thor Hushovd en Philippe Gilbert nog mee waren, was het zaak om zoveel mogelijk mensen rond Gert Steegmans te houden. Daarna verbood ik Gert om aan de leiding te komen toen hij weggeraakt was met Pineau, omdat er nog drie km met de wind op kop te rijden was. De spurt daarna was zo te zien kinderspel".

Steegmans: "Misschien iets te vroeg"

"Kinderspel? Vergeet het", reageerde Steegmans. "Ik zette de spurt misschien iets te vroeg in. Maar ze twijfelden allemaal en daarom besliste ik maar om het er op te wagen. In de laatste 150 meter werd het nog even lastig toen het iets meer bergop liep. Ik hoorde de speaker roepen dat Hushovd op komst was, maar gelukkig zat hij niet in mijn wiel. Mooi dat ik het hier kon afmaken nadat de ploeg zo voor mij gewerkt had. Dat brengt wel meer druk mee, maar het motiveert ook. In de winter hebben we hard gewerkt om de ploeg achter mij te krijgen als Tom er niet bij is. Dat werk loont zo te zien".

Man-in-vorm Philippe Gilbert moest vandaag zijn meerdere erkennen in een andere Belg: "Tegen Steegmans viel niets te beginnen. Hij vloog van ons weg toen hij de spurt inzette. Zelf zat ik niet fris genoeg meer om beter te doen dan de vierde plaats".