BRUSSEL - De Belgische journalist Thierry Falise en zijn Franse collega Vincent Reynaud zijn door de Laotiaanse autoriteiten vrijgelaten. Falise is rond de middag aangekomen in de Thaise hoofdstad Bangkok, waar hij woont met zijn Thaise echtgenote en hun zoontje. Falise zou vermagerd zijn, maar verkeert in goede gezondheid.
Falise en zijn metgezel Reynaud verklaarden bij hun aankomst op de luchthaven van Bangkok zeer opgelucht te zijn dat ze weer in Thailand waren. ,,Het is een hele opluchting'', zei Falise. ,,De Laotianen bleven tot op het einde warm en koud blazen en pas in het vliegtuig begrepen we dat we effectief vrij waren.''

Falise noemden hun veroordeling in Laos een ,,gerechtelijke klucht''. ,,Alles was vooraf beslist. Het was een grap, een parodie op het gerecht", zei de Belgische freelance-journalist over zijn aanhouding en veroordeling in Laos.

Het drietal werd in Laos opgehaald door de Belgische ambassadeur in Thailand en door de echtgenotes van Falise en Reynaud.

Vijftien jaar cel

Falise werd samen met Reynaud en hun Amerikaanse tolk Naw Karl Mua op 4 juni opgepakt in Laos terwijl ze een reportage aan het maken waren over de Hmong-minderheid. Ze werden op 30 juni veroordeeld tot vijftien jaar gevangenisstraf voor ''tegenwerking van de ordediensten'' en het ''illegale bezit van explosieven''.

Het trio was tijdens het draaien van de reportage in een vuurgevecht terechtgekomen tussen de rebellenmilities van de Hmong en het Laotiaanse leger. Bij het gevecht kwam een Laotiaanse veiligheidsagent om het leven.

De ambassadeur van Laos in Parijs, Soutsakhone Pathammavong, heeft intussen laten weten dat ook Naw Karl Mua op vrije voeten is.

Diplomatiek overleg

Zijn vrijlating en die van zijn twee metgezellen is volgens het ministerie van Buitenlandse Zaken het gevolg van ,,het intens en discreet werk van de Belgische diplomatie, in nauwe samenwerking met de Franse autoriteiten''. De tegenprestatie die Laos eiste in ruil voor de vrijlating van het drietal, is onbekend.

Voor minister Michel is ,,deze vrijlating een vrijlating voor iedereen die zich voor Thierry Falise heeft ingezet''. ,,Ik ben tevreden ertoe te hebben bijgedragen dat Thierry zijn engagement inzake de persvrijheid niet moet bekopen met een gevangenisstraf. Deze diplomatieke overwinning is er ook één van de gehele pers", aldus nog Michel.