'Het is werkelijk gruwelijk! Waar men tot enkele dagen geleden tegen elkaar sprak over het mooie weer, staan de lippen nu niet meer stil over de tragedie die Victoria doorgaat', schrijft Walt Deconinck vanuit Watsonia North nabij Melbourne.
'Vele mensen gaan door een hel, en anderen zitten midden in die hel. Enorm gruwelijke verhalen zijn er verspreid over heel Victoria. Twee meisjes van 21 jaar die in Kinglake West hun paarden wilden redden. De paarden zelf zijn ontkomen, maar de twee zusjes zijn in de brand gebleven. Een man die geen voet meer kan verzetten van verdriet en leed. Zelf is hij uit de brand geraakt en heeft hij z'n huis kunnen redden maar zijn twee kinderen die gaan schuilen waren bij de buren zijn door de vlammenzee gegrepen. Een man van 65 die zo heroïsch is dat hij zijn twee kleinkinderen en vrouw weet veilig te stellen en nadien zelf klem komt te zitten in zijn huis.'

'De hitte moet immens geweest zijn', zegt Deconinck. 'Foto's en beelden van verkoolde kangoeroes en zelf gesmolten treinrails! Vele mensen zitten vast, zijn omsingeld of kunnen hun dorp niet uit of in door het gevaar van opflakkeringen. Andere mensen konden terugkeren naar hun huis om gebroken en teneergeslagen te moeten aanvaarden dat hun huis en al hun bezittingen er niet meer zijn.'

'Ik zou graag zeggen dat ik veilig ben, maar het spijt me dat ik er nog geen uitsluitsel over kan geven. Twee branden zijn vandaag vastgesteld in een radius van 5 kilometer van ons huis. Ze zijn echter wel al onder controle en vormen dus geen gevaar meer. De zee van vuur is momenteel 50 tot 60 kilometer van ons verwijderd maar door de gevaarlijke winden weet geen enkele Australiër wat er hem nog te wachten staat.'

Walt Deconinck houdt ook een blog bij: Outback Walt.


'Plots dook er een rookgeur op'


'Alles begon zaterdag', zegt Sven Delcour die in Lower Templestowe woont, 'op amper 15 kilometer van een plaats waar 22 mensen omkwamen in de vlammen'.

'Mijn ouders waren de dag voordien vanuit Belgie aangekomen om mij in Melbourne te bezoeken. Omdat het zo heet was zaten we aan het zwembad af te koelen. Er hing een hitte in de lucht die ik nog nooit eerder heb gevoeld. 45 graden Celsius in de schaduw las je op een thermometer.'

'De stenen, het gras, het houtwerk, zelfs de bomen, alles voelde heet aan. Er hing ook de hele dag een zeer sterke wind van zo'n 80 kilometer per uur. Rond 14 uur dook er plots een rookgeur op en plots besefte we dat er een serieus probleem was ...'

'Uit respect voor de getroffen mensen en om de ordediensten niet in de weg te lopen ben ik nog niet naar het rampgebied gegaan. Overal kent men iemand die getroffen is. De vlammen zee is op nauwelijks 200 meter van het huis van een collega gepasseerd een andere heeft moeten vechten de vlammen af te wenden terwijl omringende huizen in vuur opgingen.'

'Ik heb het gevoel dat we allemaal nog niet 100% beseffen hoe omvangrijk de vuren waren (en nog zijn). Bossen waar ik regelmatig ging mountainbiken zijn kompleet verschroeit. Dorpjes waar ik tijdens de weekends op de moto naartoe reed zoals Marysville en Kinglake zijn totaal van de kaart geveegd.

Het moet een hel zijn geweest veel van die plaatsen zijn omringd door zeer dichte tropische bossen met enkel twee wegen die er naartoe leiden. De natuur hier is zeer ruw en kan zeer gevaarlijk zijn.'

'De gedachte dat deze branden vrijwillig zijn aangestoken maken me zeer boos', besluit Sven Delcour.


'Ons hart doet pijn'


'Wij voelen ons ellendig en ons hart doet pijn maar gelukkig helpt heel Australië', zegt Josiane Van Wolput. Ze woont in Bulli, New South Wales, in een streek die grotendeels van de bosbranden gespaard bleef.

'Er zijn nu 173 doden. Dat getal zal nog fel stijgen omdat vele dorpen en gemeenschappen niet bereikbaar zijn en zelfs verboden gebied. Eens de instanties volop deze streken en dorpen kunnen bereiken, dan pas zal de werkelijkheid echt doordringen en zullen nog veel lichamen gevonden worden in huizen en langs de wegen. Men schat hier (dat is echt een schatting) dat het waarschijnlijk boven de 200 mensen zullen zijn. Maar dat is een raming, geen zekerheid. Er zijn nog steeds felle branden en het blijft nog altijd gevaarlijk. Alles hangt af van de weersomstandigheden en de wind.'

'Het ergste is natuurlijk dat in de meeste gevallen 'brandstichting' de oorzaak was. In NSW hebben ze al twee arrestaties gemaakt. In Victoria sluit de cirkel zich meer en meer rond bepaalde personen die ze verdenken en waar ze zelfs een gezicht kunnen opkleven. Hopelijk vinden ze die 'ziekelijke' mensen.'
b 'Geen mens kan dit verhelpen en wij kunnen alleen hopen dat zo een drama niet meer gebeurt', zegt Josiane Van Wolput nog.


'Het drama is nog niet voorbij'


Marjolijn Kindt en Danny Dielkens wonen met hun gezin in Victoria in de 'northern suburbs' van Melbourne. De grootste brandhaard van zaterdag bevond zich op amper 20km van hun deur.

'We hebben zelf gelukkig nog geen hinder ondervonden, maar we kennen wel mensen die getroffen zijn en zelfs (tot nu toe) een vijftal mensen die het niet overleefd hebben omdat ze tot het laatste moment probeerden hun huis te beschermen. Het is verschrikkelijk. De beelden die we te zien krijgen...'

'Vier verdiepingen hoog zijn de vlammen en het is net als een storm die overkomt, heel snel en met een zuchtje wind gaat een paar meter verder alles in rook op...'

'De temperatuur is hier op zaterdag op een paar uur tijd van 45 graden naar 20 gezakt maar die koele verandering heeft jammer genoeg te lang op zich laten wachten en heeft daarbij ook nog sterke winden meegebracht. Het drama is nog niet voorbij. Gisterenavond al meer dan 700 huizen verloren en 138 doden. We kunnen alleen maar hopen dat de brandweer alles zo snel mogelijk onder controle krijgt.'

'Ondertussen hebben ze overal omhalingen in gang gezet om de mensen in nood te helpen. We staan versteld van de snelheid waarmee hier geld in gepompt wordt, ook van de regeringen. Mensen zijn hier enorm naastenlievend en vrijgevig in het algemeen, maar zeker in dit soort omstandigheden.'

'Het brandgevaar was gekend en de weersomstandigheden waren voorspeld. Het bleek echter dat al de voorzorgsmaatregelen niet voldoende waren en dat de snelheid waarmee de 'vuurstorm' overkwam onvoorspelbaar was. Een ander probleem is dat de brandweermannen uitgeput geraken, velen zijn al van zaterdagmiddag non-stop aan het werk.'


'Hartverscheurend'


Rudy Dolferus woont al 18 jaar in de Australische hoofdstad Canberra. 'De huidige bosbranden zijn een hele afstand van bij ons (zowat 700-800 km), maar in 2003 hebben we hier in Canberra een gelijkaardig drama meegemaakt.'

'Wat die mensen daar nu doorstaan, raakt ons erg diep en de sympathie met die mensen is erg groot. Er is al 12 miljoen Australische dollar ingezameld om hulp te bieden.'

'Wij hebben een vriend die in Healesville woont (30-40 km ten zuiden van Maryville, dat volledig is uitgebrand) en we hebben vanmorgen gehoord dat de vlammen deze stad naderen en dat er al gloeiende as en verkoolde bladeren van bomen in de stad terechtkomen. Hopelijk zal deze stad gespaard blijven.

Het is ook hartverscheurend dat al de prachtige wouden in die omgeving tot as herleid zijn. Dit is waar de majestueuze Mountain ash (Eucalyptus regnans) groeit, de grootste van alle planten en levende organismen. De onderlaag van deze wouden bestaat uit boomvarens – gewoon prachtig.

Het zal generaties duren vooraleer dit allemaal heropgebouwd is, om maar niet te spreken van de negatieve invloed op het klimaat enz. Het is niet denkbeeldig dat er mensen zijn die dergelijke dingen met opzet of gewoon door stomme onoplettendheid veroorzaken


High Risk Area


'Wij zijn gespaard gebleven van de branden', zegt Jo De Smet uit Anglesea, in het zuidwesten van Victoria. 'We wonen in een High Risk Area, en kunnen het moeilijk geloven hoe veel schade en slachtoffers er zijn gevallen door deze verschrikkelijke branden. Het doet aan de andere kant wel deugd om te zien hoe iedereen elkaar helpt. En hulp, veel hulp zullen ze hier nodig hebben.'


Moessonregens in Queensland


Queensland, een deelstaat in het noordoosten van Australië, is dan weer zwaar getroffen door aanhoudende regens, meldt Filip Binst vanuit Cairns, een stad van 120.000 inwoners aan de noordoostkust. Op piekmomenten valt tot 200 milimeter regen per uur. Bovendien was er dit moessonseizoen sinds midden januari een opeenvolging van cyclonen.

'Groenten, fruit, vlees en vele andere hardware producten worden via de Bruce Highway van het Zuiden naar Cairns geleverd. Rond Townsville is het hele gebied reeds een tweetal weken volledig overstroomd, zodat alle wegtransport en treinverkeer onmogelijk is en Cairns en omgeving zonder aanvoer zijn gevallen', zegt Binst.

De rekken in de winkels en supermarkten geraken leeg. Daarom wil de regering voedsel laten overvliegen vanuit het Zuiden en ook zouden ferry boten, geladen met vrachtwagens, vanuit Brisbane afvaren naar Noord Queensland.

'Maar deze realiteit wordt natuurlijk overschaduwd door de overstromingen zelf', zegt Binst, 'met duizenden woningen onder water, krokodillen die in de straten rondzwemmen terwijl aan de ander kant van het eiland een vuurstorm woedt'.